La Tierra, a salvo del asteroide Apophis

Una investigación de la NASA ha concluido que no existe riesgo de que el asteroide Apophis impacte en la Tierra, al menos en un siglo. Tras su descubrimiento en 2004, este objeto se identificó como uno de los más peligrosos para el planeta.

Rocío Snyder

La NASA descarta el impacto del asteroide Apophis con la Tierra.
La NASA descarta el impacto del asteroide Apophis con la Tierra.

Una campaña de observación de la NASA por radar, combinada con un análisis orbital preciso, ha ayudado a los astrónomos a concluir que no hay riesgo de que el asteroide Apophis impacte en nuestro planeta durante al menos un siglo.

Con un tamaño estimado de unos 340 metrosde ancho, el asteroide Apophis rápidamente ganó notoriedad porque se dijo que podría representar una seria amenaza para la Tierra cuando los astrónomos predijeron que se acercaría incómodamente en 2029. Gracias a observaciones adicionales, el riesgo de un impacto en 2029 se descartó más tarde, al igual que el riesgo de impacto potencial planteado por otro enfoque cercano en 2036. Sin embargo, hasta este mes, aún quedaba una pequeña posibilidad de impacto en 2068.

Permitió descartar con confianza cualquier riesgo de impacto en 2068 y mucho después

Cuando el asteroide Apophis realizó un sobrevuelo lejano de la Tierra alrededor del 5 de marzo, los astrónomos aprovecharon la oportunidad para usar poderosas observaciones de radar, con el objeto de refinar la estimación de su órbita alrededor del Sol con extrema precisión, lo que les permitió descartar con confianza cualquier riesgo de impacto en 2068 y mucho después.

"Un impacto de 2068 ya no está en el ámbito de la posibilidad, y nuestros cálculos no muestran ningún riesgo durante al menos los próximos 100 años", dijo Davide Farnocchia del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS) de la NASA, que es administrado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California.

“Con el apoyo de observaciones ópticas recientes y observaciones de radar adicionales, la incertidumbre en la órbita de Apophis se ha derrumbado de cientos de kilómetros a solo unos pocos kilómetros cuando se proyectó para 2029. Este conocimiento mucho mejor de su posición en 2029 proporciona más certeza de su movimiento futuro, por lo que ahora podemos eliminar al asteroide Apophis de la lista de riesgos”.

El asteroide Apophis fue descubierto el 19 de junio de 2004.
El asteroide Apophis fue descubierto el 19 de junio de 2004. Imagen: NASA.

Farnocchia se refería a la Tabla de riesgo de impacto de Sentry. Mantenida por CNEOS, ésta controla los pocos asteroides cuyas órbitas los llevan tan cerca de la Tierra que no se puede descartar un impacto. Con los hallazgos recientes, ésta ya no incluye a Apophis.

Basándose en telescopios ópticos y radares terrestres para ayudar a caracterizar la órbita de cada objeto cercano a la Tierra conocido para mejorar las evaluaciones de riesgos a largo plazo, CNEOS calcula órbitas de alta precisión en apoyo de la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA.

Oportunidad científica

Para llegar a los últimos cálculos de Apophis, los astrónomos recurrieron a la antena de radio de 70 metros en el Complejo de Comunicaciones del Espacio Profundo Goldstone de Deep Space Network cerca de Barstow, California, y rastrear con precisión su movimiento.

“Aunque Apophis se acercó recientemente a la Tierra, todavía estaba a casi 17 millones de kilómetros de distancia"

“Aunque Apophis se acercó recientemente a la Tierra, todavía estaba a casi 17 millones de kilómetros de distancia. Aun así, pudimos adquirir información increíblemente precisa sobre su distancia con una precisión de unos 150 metros”, apuntó la científica del JPL Marina Brozovic, quien dirigió la campaña de radar. “Esta campaña no solo nos ayudó a descartar cualquier riesgo de impacto, sino que nos preparó para una maravillosa oportunidad científica”.

Órbita de Apophis y la Tierra.
Órbita de Apophis y la Tierra. Imagen: NASA.

Aprender más sobre Apophis

A medida que el equipo de radar analiza más a fondo sus datos, también esperan aprender más sobre la forma del asteroide. Las observaciones de radar anteriores han sugerido que Apophis tiene una apariencia "bilobulado" o similar a un maní. Esta es una forma relativamente común entre los asteroides cercanos a la Tierra de más de 200 metros de diámetro; al menos uno de cada seis tiene dos lóbulos.

Los astrónomos también están trabajando para desarrollar una mejor comprensión de la velocidad de rotación del asteroide y el eje alrededor del cual gira (conocido como su estado de giro). Ese conocimiento les permitirá determinar la orientación que tendrá el asteroide con la Tierra cuando se encuentre con el campo gravitatorio de nuestro planeta en 2029, lo que podría cambiar ese estado de giro e incluso causar "terremotos de asteroides".

El 13 de abril de 2029, el asteroide Apophis pasará a menos de 32 000 kilómetros de la superficie de nuestro planeta

El 13 de abril de 2029, el asteroide Apophis pasará a menos de 32 000 kilómetros de la superficie de nuestro planeta, más cerca que la distancia de los satélites geosincrónicos. Durante ese acercamiento cercano de 2029, será visible para los observadores en tierra en el hemisferio oriental sin la ayuda de un telescopio o binoculares. También es una oportunidad sin precedentes para que los astrónomos obtengan una vista de cerca de una reliquia del sistema solar que ahora es solo una curiosidad científica y no un peligro inmediato para nuestro planeta.

“Cuando comencé a trabajar con asteroides después de la universidad, Apophis era el símbolo de los asteroides peligrosos”, dijo Farnocchia. "Hay una cierta sensación de satisfacción al ver que se eliminó de la lista de riesgos, y esperamos con ansias la ciencia que podríamos descubrir durante su acercamiento cercano en 2029".

Fuente: NASA.

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