Cómo funciona una central nuclear

El mundo tembló cuando Rusia atacó la central nuclear de Zaporiyia en Ucrania. La infraestructura genera casi la mitad de la energía del país, pero ¿cómo funciona una central nuclear y cuántas hay en el mundo?

Elena Lozano

Central nuclear en Eslovaquia.
Central nuclear en Eslovaquia.

Durante la invasión de Ucrania, las tropas rusas atacaron la central nuclear de Zaporiyia, la más grande de Europa y la tercera a nivel mundial, lo que revivió el temor de un posible accidente nuclear como el de Chernóbil en 1986.

La tecnología nuclear se comenzó a usar en la década de 1940 exclusivamente para la fabricación de bombas, y se desarrolló para generar energía desde la década de 1950. En el mes de junio del año 1954, comenzó a funcionar la primera central nuclear, en la ciudad de Obninsk de la antigua Unión Soviética. La primera central eléctrica a gran escala del mundo a su vez, se inauguró en Calder Hall, en el norte de Inglaterra, dos años después.

Según el Concejo de Seguridad Nuclear (CSN), una planta nuclear es una instalación industrial en la que se genera electricidad a partir de la energía térmica, producida mediante reacciones de fisión en la vasija de un reactor nuclear.

En el reactor, se aloja el combustible nuclear y cuenta con sistemas que permiten iniciar, mantener y detener las reacciones nucleares de fisión que liberan grandes cantidades de energía térmica

El componente principal de una central nuclear es el reactor, agrega el organismo competente en España en materia de seguridad nuclear. En el reactor, se aloja el combustible nuclear y cuenta con sistemas que permiten iniciar, mantener y detener las reacciones nucleares de fisión que liberan grandes cantidades de energía térmica.

Ésta se utiliza para calentar agua hasta convertirla en vapor a alta presión y temperatura. Éste hace girar una turbina que está conectada a un generador que transforma la energía mecánica en energía eléctrica.

El componente principal de una central nuclear es el reactor.
El componente principal de una central nuclear es el reactor. Foto: IStock.

Los residuos radiactivos

Uno de los principales argumentos en contra de las centrales nucleares es que la fisión nuclear produce residuos radiactivos con un alto potencial contaminante.

Pueden ser tóxicos desde décadas hasta miles de años y su tratamiento es muy complejo

Los residuos, que en su mayoría provienen del combustible nuclear gastado en las centrales, son materiales sólidos y líquidos que contienen isótopos radiactivos.

Pueden ser tóxicos desde décadas hasta miles de años y su tratamiento es muy complejo. Por ejemplo, en el caso de residuos de alta actividad hay que almacenarlos en tres etapas diferentes, la última de ellas bajo el suelo a entre 200 y 1.000 metros de profundidad.

Los residuos son uno de los principales argumentos en contra de las centrales nucleares.
Los residuos son uno de los principales argumentos en contra de las centrales nucleares. Foto: IStock.

¿Cuántas plantas nucleares hay en el mundo?

Según el Organismo Internacional de Energía Atómica (OIEA) hay 439 reactores nucleares y 53 en construcción, en un total de 180 centrales nucleares en el mundo.

Estados Unidos encabeza la lista con 93 reactores nucleares, seguido de Francia con 56, y China con 50 reactores

Estados Unidos encabeza la lista con 93 reactores nucleares, seguido de Francia con 56, y China con 50 reactores. En tanto Rusia, tiene 38 de los sistemas para almacenar la energía nuclear, Japón 24 y 15 Ucrania. España tiene cuatro.

Recientemente, China ha anunciado que en septiembre empezará a construir la primera central nuclear sin Uranio. De tal forma que será el primer reactor nuclear comercial a base de torio y sal fundida del mundo. Este sistema, que se lleva proponiendo teóricamente desde hace décadas, no necesita agua para enfriar el núcleo. Esto hace que, supuestamente, su reactor pueda ser mucho más pequeño, seguro y fácil de construir que las centrales nucleares convencionales.

En la década de 1950, las primeras centrales comenzaron a producir energía nuclear.

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