Ciertos virus pueden hacerte más atractivo a los mosquitos

Según una nueva investigación, las infecciones por zika y dengue hacen que los humanos y los ratones secreten una sustancia química que puede hacerlos más atractivos para los mosquitos.

Cuando los mosquitos sanos son picados por otros infectados, ellos mismos pueden infectarse y luego propagar los virus a otros animales.
Cuando los mosquitos sanos son picados por otros infectados, ellos mismos pueden infectarse y luego propagar los virus a otros animales.

Los virus que causan enfermedades tropicales como el dengue y el zika pueden secuestrar el olor de su huésped para atraer mejor a los mosquitos, según una nueva investigación.

Este hallazgo es significativo porque los mosquitos son los principales vectores responsables de la propagación de los virus del dengue y Zika. Cuando los insectos sanos son picados por otros infectados, ellos mismos pueden infectarse y luego propagar los virus a otros animales.

Esta estrategia maloliente ayuda a explicar cuántas enfermedades transmitidas por mosquitos se propagan

Esta estrategia maloliente ayuda a explicar cuántas enfermedades transmitidas por mosquitos se propagan, según un artículo publicado en la revista Cell el 30 de junio.

Algo huele bien

El estudio demuestra que cuando los humanos y los ratones se infectan con el virus del dengue o del zika, segregan una sustancia química que les hace desprender un olor delicioso a los mosquitos.

Los investigadores ya sabían que algunos microorganismos eran capaces de manipular el olor del cuerpo de un huésped: un estudio de 2014 mostró que el plasmodio, un patógeno que propaga la malaria, puede alterar el olor del cuerpo para atraer más mosquitos.

Para comprender si los virus Zika y dengue habían evolucionado para atraer la atención de los mosquitos, los investigadores decidieron preguntarles a los propios insectos.

El mosquito Aedes aegypti,  a menudo es responsable de propagar el virus Zika.
El mosquito Aedes aegypti, a menudo es responsable de propagar el virus Zika. Foto: DW.

Un grupo de ratones con Zika o dengue se colocó en un recinto y un grupo de control de ratones sanos, en otro. Luego se permitió que los mosquitos eligieran su opción de comida.

Alrededor de dos tercios de los mosquitos se movió hacia el recinto con ratones infectados

Alrededor de dos tercios de los mosquitos se movió hacia el recinto con ratones infectados, lo que sugiere que estos animales olían mejor.

¿Qué es ese perfume?

Para comprender la química detrás del experimento con ratones, los investigadores también tomaron muestras de aire de cada recinto para su análisis. Gong Cheng, coautor del estudio, dijo a DW que se detectaron un total de 422 sustancias químicas volátiles.

Sin embargo, la composición de solo algunos compuestos varió entre los recintos que contenían ratones no infectados e infectados. Cheng señaló que los investigadores probaron con diferentes compuestos para ver cuál estimulaba más el sentido del olfato de los mosquitos. El compuesto con la respuesta más alta se denominó "acetofenona".

La acetofenona se encuentra naturalmente en muchos alimentos, incluidas las manzanas, el queso, los albaricoques, los plátanos, la carne de res y la coliflor.

Los ratones infectados con Zika o dengue produjeron diez veces más acetofenona que los ratones sanos.

Después de untar a los roedores, y a algunos voluntarios humanos, con acetofenona, los investigadores pudieron confirmar que los mosquitos se sintieron atraídos por el olor.

Los investigadores, evaluando las respuestas del comportamiento de los mosquitos.
Los investigadores, evaluando las respuestas del comportamiento de los mosquitos.

"Por lo tanto, nos enfocamos solo en la acetofenona en este estudio. Sin embargo, no podemos excluir la posibilidad de que los humanos puedan secretar diferentes químicos volátiles", declaró Cheng, y agregó que planea estudiar esos químicos en experimentos futuros.

¿Cómo manipulan a los humanos?

Cheng y sus colegas encontraron que los niveles elevados de acetofenona fueron causados ​​por una interacción entre la microbiota de la piel de los huéspedes, los flavivirus (que causan el zika y el dengue) y los mosquitos.

Las bacterias que producen acetofenona crecen naturalmente en la piel. Este crecimiento, generalmente, es controlado por una proteína antimicrobiana secretada por las células de la piel. El estudio reveló que el gen responsable de fabricar esta proteína era menos activo cuando los ratones estaban enfermos de dengue o zika.

Los virus son capaces de convertir el olor de la acetofenona en un arma para propagarse

Esto hizo que secretaran más acetofenona de lo habitual, atrayendo a los mosquitos hambrientos. Esencialmente, esto significa que los virus son capaces de convertir el olor de la acetofenona en un arma para propagarse.

¿Qué hacer ahora?

La Organización Mundial de la Salud estima que 390 millones de personas se infectan con el virus del dengue cada año, y que casi la mitad de la población mundial vive en un área con riesgo de dengue.

La mala infraestructura de tratamiento en muchas de estas áreas puede causar tasas de mortalidad innecesariamente altas.

Los mosquitos no solo propagan el dengue y el zika, sino también la malaria y el virus del Nilo Occidental
Los mosquitos no solo propagan el dengue y el zika, sino también la malaria y el virus del Nilo Occidental. Foto. IStock.

Al identificar la sustancia química responsable de la propagación de la enfermedad, los científicos ahora están investigando formas de reducir su liberación para limitar las picaduras de mosquitos, una vez que alguien está infectado.

Una solución, proponía el estudio, era la isotretinoína dietética, un medicamento para el acné disponible comercialmente derivado de la vitamina A

Una solución, proponía el estudio, era la isotretinoína dietética, un medicamento para el acné disponible comercialmente derivado de la vitamina A.

Alimentaron a los ratones con isotretinoína por vía oral y luego los pusieron en una jaula con mosquitos. Descubrieron que los mosquitos se acercaban a los ratones infectados tratados con isotretinoína de la misma manera que lo hacían con los animales no infectados.

"Podemos desarrollar una vía novedosa para interrumpir la diseminación de flavivirus por parte de los mosquitos en el futuro", explicó Cheng.

Fuente: DW.