Descubiertos en el Pirineo los restos de la mayor tortuga marina de Europa

La mayor tortuga encontrada en Europa y la segunda del mundo vivió hace 83 millones de años. Su nombre, Leviathanochelys aenigmatica, hace referencia al Leviatán, la mítica bestia marina bíblica, y a sus características, que sorprendieron a los paleontólogos que la hallaron en el Pirineo catalán.

Recreación de la gran tortuga hallada en el Pirineo Catalán.
Recreación de la gran tortuga hallada en el Pirineo Catalán.

Investigadores del Institut Català de Paleontología Miquel Crusafont, del Museo de la Conca Dellà y de la universidad checa de Masaryk Brno (MU) han descrito en la revista Scientific Reports la nueva especie de tortuga marina de hace unos 83 millones de años: Leviathanochelys aenigmatica. Su nombre científico significa “la tortuga leviatán enigmática”, en referencia al Leviatán -una bestia bíblica marina de enormes dimensiones- debido a las peculiares características esqueléticas de este animal, que dejaron perplejos a los paleontólogos que la excavaron.

“La sorpresa fue mayúscula. Lo cierto es que no son habituales los restos de reptiles marinos en los Pirineos y menos de estas dimensiones”, explica Oscar Castillo, investigador del Institut Català de Paleontologia Miquel Crusafont (ICP) y el Museo de la Conca Dellà (MCD), que firma el artículo de investigación.

Los restos fósiles de este reptil, del que sólo se conoce parte de su caparazón y la pelvis, permiten estimar una longitud total de la concha de 3,7 metros de largo

Los restos fósiles de este reptil, del que sólo se conoce parte de su caparazón y la pelvis, permiten estimar una longitud total de la concha de 3,7 metros de largo. Se trata de la tortuga marina más grande de Europa y la segunda del mundo, sólo superada por el género Archelon de Norteamérica, que medía hasta cuatro metros y medio de largo.

"La morfología de los fósiles también era muy curiosa, en el proceso de investigación tuvimos claro que se trataba de una nueva especie para la ciencia", afirma el paleontólogo.

Los restos fósiles de la nueva especie durante el proceso de extracción.
Los restos fósiles de la nueva especie durante el proceso de extracción. Foto: ICP.

El estudio científico sugiere que Leviathanochelys es uno de los representantes más antiguos de las Chelonioidea, el grupo que incluye a todas las tortugas marinas actuales. Más allá de sus colosales dimensiones, la nueva especie presenta unas protuberancias en la parte anterior de la pelvis nunca vistas en ninguna otra de su especie, ni terrestre ni marina. El equipo de investigación cree que estas proyecciones óseas, ligadas a la musculatura que controlaba la contracción del vientre del animal, habrían podido participar en funciones relacionadas con el sistema respiratorio de Leviathanochelys.

Las características anatómicas de esta nueva especie sugieren que tenía un estilo de vida pelágico y era capaz de alcanzar grandes profundidades.

El descubrimiento de los restos fósiles tuvo lugar en julio de 2016 por parte de un excursionista cerca de Cal Torrades, en el municipio de Coll de Nargó (Alt Urgell), que notificó el hallazgo al Espai Dinosfera

El descubrimiento de los restos fósiles tuvo lugar en julio de 2016 por parte de un excursionista cerca de Cal Torrades, en el municipio de Coll de Nargó (Alt Urgell), que notificó el hallazgo al Espai Dinosfera, un centro de divulgación de la paleontología de los Pirineos vinculado al Museo de la Conca Dellà (en Isona, Pallars Jussà).

Un equipo formado por personal investigador y del Servicio de Patrimonio Arqueológico y Paleontológico de la Generalitat de Cataluña se desplazó al lugar del hallazgo y organizó una intervención de urgencia, para preservar los restos que habían quedado expuestos al aire libre. Posteriormente, se depositaron en el Museo de la Conca Dellà a la espera de ser estudiados.

Fotografía de la excavación llevada a cabo en noviembre de 2020 en el yacimiento de Cal Torrades
Fotografía de la excavación llevada a cabo en noviembre de 2020 en el yacimiento de Cal Torrades. Foto: ICP.

A raíz del estudio preliminar realizado por Oscar Castillo en el marco de su trabajo de máster, se efectuaron nuevas campañas de excavación en el yacimiento, que permitieron recuperar la parte posterior del caparazón y una pelvis casi completa de casi 90 centímetros de ancho.

Los restos fósiles de Leviathanochelys serán expuestos de forma permanente en el Espacio Dinosfera de Coll de Nargó, un centro que forma parte de Dinosaurios de los Pirineos, una red de museos y centros de interpretación, impulsada desde el Institut Català de Paleontología Miquel Crusafont, para divulgar el extraordinario patrimonio paleontológico de los Pirineos y que se encuentra dentro del UNESCO Global Geoparc ORIGENS.

El Pirineo, mucho más que una tierra de dinosaurios

El registro fósil de los Pirineos es conocido mundialmente por los numerosos restos de dinosaurios que se han excavado y que ha permitido describir nuevas especies para la ciencia. En los últimos años, se han hallado tres especies únicas de estos animales en esta región, como son el gigantesco Abditosaurus, un titanosaurio de más de 15 metros de largo, el diminuto y escurridizo carnívoro Tamarro y el hadrosaurio primitivo Fylax.

Durante el Mesozoico, el Pirineo todavía no se habían levantado y el mar bañaba las llanuras costeras. Ríos, lagos y playas eran el paisaje de muchas zonas

Estas especies son algunos de los últimos representantes de dinosaurios que vivieron en Europa hace unos 70 millones de años, poco antes de que se extinguieran.

Durante el Mesozoico, el Pirineo todavía no se habían levantado y el mar bañaba las llanuras costeras. Ríos, lagos y playas eran el paisaje de muchas zonas del Berguedà, el Alt Urgell, el Pallars Jussà y la Noguera. Aunque los dinosaurios son las especies más representativas de este ecosistema, ocasionalmente también se encuentran restos de animales marinos.

Fuente: ICP.

Esqueleto completo de la tortuga sin caparazón.

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