¿Qué es el carbono?

Presente en la Tierra desde que se formó el planeta hace 4.500 millones de años, este elemento de la tabla periódica ha estado en el centro de todos los desarrollos tecnológicos desde tiempos prehistóricos. Pero, ¿Qué es el carbono?

Elena Lozano

El carbono es un elemento ligero de la tabla periódica.
El carbono es un elemento ligero de la tabla periódica.

El carbono es un elemento muy abundante en la Tierra, en el universo y esencial para todas las formas de vida conocidas. Existe en formas puras o casi puras, como diamantes y grafito, pero también puede combinarse con otros elementos para formar moléculas. Éstas, a base de carbono, son los componentes básicos de los seres humanos, los animales, las plantas, los árboles y los suelos.

El carbono se presenta naturalmente como carbono-12, que constituye casi el 99 por ciento del que existen en el universo; carbono-13, que constituye alrededor del 1 por ciento; y el carbono-14, que constituye una cantidad minúscula del carbono total, pero es muy importante para datar objetos orgánicos.

Diez millones de compuestos de carbono

Por otro lado, se han descubierto casi 10 millones de compuestos de carbono, y los científicos estiman que es la piedra angular del 95 por ciento de los conocidos, según el sitio web Chemistry Explained. La increíble capacidad de éste para unirse con muchos otros elementos es una de las principales razones por las que es crucial para casi todas las formas de vida.

El carbono como carbón sigue siendo una fuente importante de combustible en todo el mundo y proporciona alrededor del 30 por ciento de la energía del planeta

Su descubrimiento se pierde en la historia. El elemento era conocido por los humanos prehistóricos en forma de carbón vegetal. El carbono como carbón sigue siendo una fuente importante de combustible en todo el mundo y proporciona alrededor del 30 por ciento de la energía del planeta, según la Asociación Mundial del Carbón. Éste también es un componente clave en la producción de acero, mientras que el grafito, otra forma de carbono, es un lubricante industrial común.

El elemento era conocido por los humanos prehistóricos en forma de carbón vegetal.
El elemento era conocido por los humanos prehistóricos en forma de carbón vegetal.

Y es que sus múltiples propiedades y características hacen que se use para aplicaciones en otras tareas, como materiales compuestos para aviones, baterías de iones de litio, control de la contaminación del aire y del agua, etcétera.

El carbono-14 y su uso en la arqueología

El carbono-14 es un isótopo radiactivo utilizado por los arqueólogos para fechar objetos y restos, que se encuentra naturalmente en la atmósfera. Las plantas lo toman en la respiración, en la que convierten los azúcares producidos durante la fotosíntesis nuevamente en energía que usan para crecer y mantener otros procesos, según la Universidad Estatal de Colorado.

Los científicos pueden usar la vida media de éste como una especie de reloj para medir cuánto tiempo ha pasado desde que el organismo murió

Los animales incorporan carbono-14 en sus cuerpos al comer plantas u otros animales que comen plantas. Éste tiene una vida media de 5.730 años.

El carbono 14 se usa en arqueología para datar los descubrimientos.
El carbono 14 se usa en arqueología para datar los descubrimientos.

Debido a que los organismos dejan de absorber carbono-14 después de la muerte, los científicos pueden usar la vida media de éste como una especie de reloj para medir cuánto tiempo ha pasado desde que el organismo murió. Este método funciona en organismos que alguna vez vivieron, incluidos objetos hechos de madera u otro material vegetal.

El carbono en los gases de efecto invernadero

Por otro lado, algunos gases de efecto invernadero, como el CO2 y el metano, consisten en moléculas a base de carbono, al igual que los combustibles fósiles, que en gran parte se componen de hidrocarburos (moléculas que consisten en hidrógeno y carbono).

En el contexto del cambio climático, "carbono" se usa comúnmente como una forma abreviada de dióxido de carbono, el gas de efecto invernadero más importante emitido por los humanos. Técnicamente, sin embargo, esto no es exacto. El carbono solo se convierte en dióxido de carbono cuando cada átomo de carbono se une con dos átomos de oxígeno (de ahí la fórmula química del dióxido de carbono, CO2).

El término carbono también aparece en la frase huella de carbono, que describe la cantidad total de gases de efecto invernadero liberados como resultado de una actividad determinada.

La influencia del dioxido de carbono en el cambio climatico es mucha.

Relacionado

La influencia del dióxido de carbono en el cambio climático