Nueva Zelanda se prepara para un terremoto devastador

Una investigación realizada por un equipo de científicos neozelandeses y estadounidenses revela que en los próximos 50 años es muy probable que se dé un terremoto de magnitud ocho en la escala Richter en Nueva Zelanda, uno de los más grandes en la historia moderna del país. Los habitantes de la zona ya se preparan.

Imagen de la falla alpina de Nueva Zelanda, donde se originará el devastador terremoto.
Imagen de la falla alpina de Nueva Zelanda, donde se originará el devastador terremoto.

Los espectaculares Alpes del Sur que se extienden a ambos lados de la costa de la Isla Sur de Nueva Zelanda son un antiguo recordatorio de la turbulenta historia de la tierra. Durante millones de años, las cambiantes placas tectónicas australianas y del Pacífico han estado moviéndose, abriendo el suelo y moldeando esta cordillera.

Donde las placas se encuentran se conoce como la falla alpina, es aquí donde los científicos prevén que se desencadenará en los próximos 50 años un poderoso terremoto.

El profesor titular de geografía física en la Universidad Victoria de Wellington, Jamie Howarth, y su equipo que estudian la zona publicaron una investigación, en la que se incluía que la probabilidad de un gran seismo a lo largo de la falla alpina en los próximos 50 años era de aproximadamente el 30%.

"Existe un 82 por ciento de probabilidades de que se produzca un terremoto con una magnitud superior a ocho".

Sin embargo, recientemente Jamie Howarth, ha asegurado que "existe un 82 por ciento de probabilidades de que se produzca otro con una magnitud superior a ocho".

"El terremoto es inevitable y la ciencia nos está diciendo, de una manera aún más precisa, que va a suceder probablemente antes de lo que pensamos", concluyó.

El equipo de la Universidad Victoria de Wellington ha desarrollado el registro más rico hasta ahora de la historia de la falla alpina y ha encontrado un patrón que les ayuda a pronosticar de manera confiable este hecho.

"El terremoto es inevitable y la ciencia nos está diciendo, de una manera aún más precisa, que va a suceder probablemente antes de lo que pensamos"

Los investigadores trabajando muy cerca de la falla.
Los investigadores trabajando muy cerca de la falla. Foto: ABC.

El estudio de la falla alpina

Recopilaron una gran cantidad de datos de los lechos de los lagos a lo largo de ésta. Perforaron seis metros y extrajeron una sección transversal del lecho del lago, revelando una instantánea literal línea por línea de su historia. De esta forma, "[Nos] retrocede unos cuantos miles de años en el pasado y podemos leer ese registro como un libro, identificar esos terremotos pasados y fecharlos", explicó Howarth.

Durante millones de años, las cambiantes placas tectónicas australianas y del Pacífico se han estado empujando, abriendo el suelo y moldeando la cordillera y moviéndose una media de 2 a 3 centímetros al año. Aunque puede sonar lento, en el tiempo geológico es un ritmo vertiginoso.

Al estudiarla, los científicos han creado una línea de tiempo de su historia y saben que hace cambios muy grandes cada 300 años. El último seísmo de magnitud ocho en la falla fue en el año 1717.

Un paisaje de una ciudad de los Alpes del Sur en Nueva Zelanda.
Un paisaje de una ciudad de los Alpes del Sur en Nueva Zelanda. Foto: ABC.

Simulación de un gran terremoto en la falla alpina

Por otro lado, investigadores de la Universidad de Canterbury utilizaron una supercomputadora para generar simulaciones de un gran terremoto de la falla alpina y da una idea de lo extendido que podría estar el impacto. En su simulación de un seísmo de magnitud 7.9, la ruptura comenzaría e en el sur y se movería más a lo largo de la costa oeste.

El suelo podría deslizarse hasta 10 metros horizontalmente y 2 metros verticalmente. Unos 90 segundos después de la primera ruptura, la costa este de Nueva Zelanda también temblaría.

El suelo podría deslizarse hasta 10 metros horizontalmente y 2 metros verticalmente

El escenario prevé daños en las redes eléctricas y de telecomunicaciones, interrupción del suministro de combustible y alimentos, deslizamientos de tierra, desprendimientos de rocas, decenas de miles de personas desplazadas, miles de personas con al menos heridos leves y cientos de muertos.

La carretera nacional de acceso a la zona.
La carretera nacional de acceso a la zona. Foto: IStock.

La "misión inmediata" será "las operaciones de búsqueda y rescate y la prestación de servicios para personas y grupos atrapados, heridos y dependientes" en toda la Isla Sur. "Habrá cientos de miles de deslizamientos de tierra y desprendimientos de rocas en terrenos más escarpados cerca de la falla alpina y en toda la Isla Sur", se lee en el documento.

Los tsunamis a lo largo de la costa son poco probables, pero los lagos y fiordos podrán producir inundaciones.

Las comunidades locales se preparan

No mucho después de que se publicara la investigación de Jamie Howarth, Caroline Orchiston, de la Universidad de Otago estaba en un pequeño avión, viajando a través de los Alpes a las comunidades a las que afectaría este gran terremoto.

Entre el mar de Tasmania y los Alpes del Sur hay una franja de tierra salpicada de pequeños municipios y conectada por la Carretera 6 de la Isla Sur. La falla ha perturbado esta tierra en el pasado, pero también es responsable de gran parte de lo que hace que este lugar sea único.

Una carretera traviesa uno de los pueblos de los Alpes del Sur.
Una carretera traviesa uno de los pueblos de los Alpes del Sur. Foto: IStock.

El paisaje mantiene una paleta de colores clásica. Los ríos corren de color azul, luego aparecen todos los tonos de verde ante los casquetes de nieve blancos más brillantes. Es crudo y hermoso y un destino obvio para los turistas que desean sumergirse en el desierto de Nueva Zelanda. A lo largo del camino, en la sección central de Alpine Fault, se encuentra la pequeña ciudad de Whataroa, muy cerca de la falla.

La investigación de Caroline se ha centrado en las ciencias sociales y de la tierra y, durante sus estudios pasó un tiempo en la costa oeste. Caroline dijo que “siempre ha tenido el anhelo” de regresar y concentrarse no solo en la ciencia del lugar, sino también en su gente.

"¿Qué van a hacer estos turistas? ¿Saben siquiera que están en un lugar con tanto riesgo? "

“Estaba sentada en mi zona de trabajo mirando observando el paisaje y pensaba, Dios mío, el poder de este lugar es realmente inspirador”, dijo Caroline.

 “Hay todas estas camionetas para turistas ... conduciendo de un lado a otro de la costa y pensé, ¿qué van a hacer estos turistas? ¿Saben siquiera que están en un lugar con tanto riesgo? "

Ahora, Caroline es la líder científica de AF8, un grupo dedicado a preparar a las comunidades para el gran terremoto.

En una tarde nublada a finales de abril, Caroline llegó a Whataroa. Su misión era impartir conocimientos y ayudar a la comunidad local a prepararse.

Escuela de Whataroa, un municipio muy afectado.
Escuela de Whataroa, un municipio muy afectado. Foto: IStock.

Para muchos, la falla alpina lo es todo. Hay negocios y medios de vida que dependen de que la costa oeste sea un lugar que la gente quiera visitar.

Sonia Pettigrew y su esposo, Pete Dennehy, dirigen un negocio de granjas y alojamientos a las afueras de Whataroa. Ellos asistieron a la reunión donde Caroline presentó las últimas noticias sobre el  eísmo.

"Tenemos una carretera de ida y otra de salida en esta parte de la costa oeste, así que si hubiera un terremoto de estas características los puentes desaparecerían y las carreteras se dañarían. No podríamos salir de la ciudad, de ninguna manera", afirmó. "Necesitaríamos mucha ayuda", exclamó, posteriormente.

"Si hubiera un terremoto de estas características los puentes desaparecerían y las carreteras se dañarían"

Sin embargo, Sonia sabe que "Aquí hay un espíritu de cooperación. La ayuda llegará, pero no de inmediato. Entonces, hay que estar ahí para ayudarse unos a otros".

Sonia no es ajena a los terremotos. En 2011, sus hijos Steven y Laura estaban en un internado en Christchurch cuando uno destrozó la ciudad y murieron 185 personas. Laura también estaba en Nepal en 2015 cuando se produjo un seísmo de magnitud 7,9. En ambas ocasiones, las comunicaciones fueron irregulares.

Los habitantes de la zona atienden las explicaciones sobre el gran terremoto.
Los habitantes de la zona atienden las explicaciones sobre el gran terremoto. Foto: ABC.

"Solo tienes que esperar hasta que puedan llegar a algún lugar donde puedan llamarte. Sólo queda esperar. Es una sensación terrible", dijo Sonia.

Después de 26 años viviendo en Whataroa, Sonia también tiene historias sobre ver el suelo moverse, prueba de ello es una fractura en la tierra alrededor de su casa.

Aquellos que habitan en la costa oeste viven en un paisaje activo y a menudo están preparados para los desafíos de la naturaleza, pero lo más probable es que los habitantes de fuera de la ciudad no estén listos.

Hay varios destinos turísticos a lo largo de la costa oeste, incluyendo los glaciares Franz Josef y Fox. Los operadores no quieren que nadie se asuste por hablar de un gran terremoto, pero también necesitan tener en cuenta una enorme población transitoria en sus planes de respuesta.

Los operadores no quieren que nadie se asuste por hablar de un gran terremoto, pero también necesitan tener en cuenta una enorme población transitoria en sus planes de respuesta

La falla alpina es una de las más conocidas del mundo. Los archivos geológicos almacenados en los Alpes del Sur de Nueva Zelanda y sus alrededores se remontan a milenios atrás. La lectura de estos estudios lleva a la conclusión muy clara de que un terremoto de magnitud ocho es parte del próximo capítulo de la falla alpina y, cuando se observa la edad de estas colinas, se sabe que no será muy tarde. Como recalca Caroline: "50 años no es nada en el tiempo geológico, nada en absoluto".

Fuente: ABC.