El león, un animal sociable y vulnerable

El león es un animal que tiene una serie de características que lo diferencian del resto de felinos depredadores salvajes, entre ellas, destaca su comportamiento social. Repasamos algunas de las particularidades del apodado "rey de la selva".

Vicente Alcaíde

El León es un animal que se distingue de otros de su especie por vivir en manadas.
El León es un animal que se distingue de otros de su especie por vivir en manadas.

Los leones son los segundos felinos más grandes del mundo, después de los tigres. Conocidos como el "rey de la selva", estos felinos reales alguna vez vagaron por África, Asia y Europa, pero ahora solo viven en partes de África e India.

Los leones africanos pueden crecer entre 3 metros de la cabeza a la cola y ésta puede llegar a los 91 centímetros, según el Zoológico Nacional Smithsonian. Por lo general, pesan entre 150 a 250 kilogramos.

Son los únicos miembros de la familia de los felinos que muestran un dimorfismo sexual obvio, es decir, los machos y las hembras se ven claramente diferentes

Por su parte, los asiáticos son un poco más pequeños que los africanos. Miden hasta 2,8 metros de largo desde la cabeza hasta la cola y alcanzan los 190 kilogramos de peso, según el Fondo Mundial de Vida Silvestre (WWF).

Los leones varían en color, pero por lo general son de un color marrón amarillento claro. Además, son los únicos miembros de la familia de los felinos que muestran un dimorfismo sexual obvio, es decir, los machos y las hembras se ven claramente diferentes.

Los machos y las hembras de león son claramente diferentes.
Los machos y las hembras de león son claramente diferentes. Foto: IStock.

Hábitat de los leones

Los leones africanos viven en Angola, Botswana, Mozambique, Tanzania, la República Centroafricana, Sudán del Sur y otras partes del África subsahariana. Los machos defienden el territorio de la manada, que puede incluir un área de 100 millas cuadradas (259 kilómetros cuadrados) de arbustos, praderas y bosques abiertos.

Los asiáticos se encuentran solo en el estado indio de Gujarat, en el oeste del país, donde la mayoría reside en el Parque Nacional Gir Forest, un refugio de vida silvestre de 1.412 kilómetros. El gobierno designó esta tierra, que incluye un bosque caducifolio, praderas, matorrales y colinas rocosas, como un santuario de vida silvestre en 1965. Además de más de 500 leones y 300 leopardos, el parque alberga ciervos, antílopes, chacales, hienas, zorros, reptiles y más de 200 especies de aves.

León asiático caminando en la selva del Parque Nacional Gir
León asiático caminando en la selva del Parque Nacional Gir. Foto: IStock.

La manada, vida social del león

El león (Panthera leo) es un animal que tiene una serie de características que lo diferencian de los demás felinos depredadores salvajes del mundo. Una de las diferencias clave es su comportamiento social

El león (Panthera leo) es un animal que tiene una serie de características que lo diferencian de los demás felinos depredadores salvajes del mundo. Una de las diferencias clave es su comportamiento social. Si bien algunos leones son nómadas y prefieren viajar y cazar individualmente o en parejas, la mayoría de los leones viven en una organización social conocida como manada. Es un rasgo bastante único entre las especies de grandes felinos del mundo, la mayoría de los cuales son cazadores solitarios durante toda su vida adulta.

Sin embargo, las manadas de leones asiáticos y africanos son muy diferentes.

Parte de una manada de leones africanos.
Parte de una manada de leones africanos. Foto: IStock.

Las africanas generalmente consisten en hasta tres machos adultos y alrededor de una docena de hembras y sus crías. Sin embargo, algunas pueden llegar a ser extremadamente grandes, con hasta 40 miembros. Las hembras tienden a permanecer en ellas, por lo que suelen estar emparentadas entre sí. Los machos, por otro lado, se alejan para crear la suya cuando tienen la edad suficiente.

Por su parte, los machos asiáticos normalmente no vivirán con las hembras de su manada, a menos que se estén apareando o tengan una gran presa, según la Sociedad Zoológica de Londres.

Estado de conservación

Los leones figuran como vulnerables en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Tres cuartas partes de las poblaciones de leones africanos están en declive. Su población actual se estima en 20.000 en estado salvaje, según la Federación Mundial de Vida Silvestre (WWF). La población se ha reducido casi a la mitad en las últimas dos décadas, debido a las matanzas en represalia por parte de los agricultores (cuyo ganado se comen los leones), así como por la caza de trofeos y la pérdida de hábitat.

Leona y cachorra en Asia, donde son especialmente vulnerables.
Leona y cachorra en Asia, donde son especialmente vulnerables. Foto: Istock.

Los asiáticos se encuentran en una posición aún más peligrosa, ya que la invasión humana ha reducido considerablemente su hábitat

Por otro lado, los asiáticos se encuentran en una posición aún más peligrosa, ya que la invasión humana ha reducido considerablemente su hábitat. Un censo realizado en 2015, contó 523 leones en el Parque Nacional Gir Forest, según PBS.org. Aunque pequeño, este número es una buena noticia, ya que la población creció en aproximadamente un 27% desde 2010, lo que sugiere que las medidas de conservación están teniendo un efecto positivo.

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