Hacia la carne cultivada para astronautas (y terrícolas)

La Agencia Espacial Europea (ESA) está apoyando la investigación del cultivo de carne en el espacio para alimentar a los astronautas. Estos estudios ayudarían a encontrar soluciones para producirla también en la Tierra.

La carne cultivada está siendo investigada para producir alimentos en el espacio.
La carne cultivada está siendo investigada para producir alimentos en el espacio.

La carne cultivada podría cambiar las reglas del juego para el medio ambiente, la seguridad alimentaria, la salud humana y el bienestar animal. Pero algunos desafíos le impiden alcanzar su máximo potencial. Ahora, la ESA está apoyando a los investigadores para explorar la posibilidad de cultivar carne en el espacio para alimentar a los astronautas. Esto podría ayudar a encontrar soluciones para producirla de manera sostenible y efectiva en la Tierra.

La idea de alimentar a los astronautas en misiones de larga duración con carne cultivada fue propuesta inicialmente por el ingeniero de la ESA Paolo Corradi.

"Si queremos tener éxito en este tipo de misiones, debemos repensar nuestro enfoque actual de la nutrición de los astronautas y proporcionar los medios para producir alimentos a bordo de manera eficiente"

Al respecto, Paolo Corradi explica que, “para las misiones de exploración humana a largo plazo lejos de la Tierra, necesitaríamos transportar una gran cantidad de alimentos de larga vida útil. Esto conlleva el riesgo de que éstos se degraden con el tiempo o incluso se pierdan, lo que limitaría significativamente el grado de autosostenibilidad y resiliencia de la misión".

"Por lo tanto, si queremos tener éxito en este tipo de misiones, debemos repensar nuestro enfoque actual de la nutrición de los astronautas y proporcionar los medios para producir alimentos a bordo de manera eficiente, posiblemente integrados dentro del sistema de soporte vital regenerativo", continúa la ingeniera de control ambiental y soporte vital de la ESA, Christel Paille, que está trabajando con Corradi en esta actividad.

"Y, por supuesto, la producción convencional de alimentos de origen animal, como la carne, en el espacio sería impensable", concluye Paolo.

En este sentido, se ha invitado a la industria y al mundo académico a solicitar financiación del programa Discovery de las Actividades Básicas de la ESA para desarrollar aún más el concepto.

Esquema de la carne cultivada para misiones espaciales a largo plazo.
Esquema de la carne cultivada para misiones espaciales a largo plazo. Imagen: ESA.

Además, se han seleccionado dos equipos para trabajar en paralelo; uno está compuesto por la joven empresa alemana Yuri y la Universidad de Reutlingen, y el otro, por las empresas británicas Kayser Space, Cellular Agriculture y Campden BRI.

Paolo Corradi está supervisando los proyectos en nombre de la ESA. De tal forma que explica cómo procederán: "Primero, los equipos analizarán y compararán el valor nutricional y los beneficios potenciales de los productos cárnicos cultivados con los de las alternativas de alimentos proteicos para aplicaciones espaciales. Luego establecerán un conjunto de requisitos para el cultivo de carne en el espacio basado en las pautas nutricionales para los astronautas y las futuras misiones de vuelos espaciales humanos seleccionadas".

"Los equipos presentarán un diseño preliminar para un sistema de producción de carne cultivada para aplicaciones espaciales, evaluando su viabilidad y analizando su rendimiento"

En este segundo paso, los equipos contarán con el apoyo de expertos de la ESA en nutrición de astronautas y vuelos espaciales humanos. Éste es un ejemplo de cómo esta investigación implicará la cooperación entre diferentes grupos y expertos de la agencia, incluido el equipo de Medicina Espacial y los ingenieros del laboratorio Columbus.

Un astronauta instala el sistema de soporte vital  en la Estación Espacial Internacional.
Un astronauta instala el sistema de soporte vital en la Estación Espacial Internacional.

"Finalmente, los equipos presentarán un diseño preliminar para un sistema de producción de carne cultivada para aplicaciones espaciales, evaluando su viabilidad y analizando su rendimiento", agrega Corradi. "Compararán el sistema con otros sistemas potenciales a bordo para la producción de alimentos proteicos, y con el enfoque actual que implica que los suministros de alimentos se transporten desde la Tierra. También evaluarán el interés comercial potencial para un demostrador promocional tanto para aplicaciones espaciales como terrestres".

"Este proyecto ampliará nuestro enfoque y nos permitirá transferir elementos de nuestro trabajo existente a aplicaciones espaciales en proyectos de seguimiento”

Daniela Bezdan, directora científica de Yuri, explica los beneficios de este proyecto: "Las actividades de investigación de nuestro equipo sobre la carne cultivada se centraron hasta ahora exclusivamente en aplicaciones en la Tierra. Este proyecto ampliará nuestro enfoque y nos permitirá transferir elementos de nuestro trabajo existente a aplicaciones espaciales en proyectos de seguimiento”.

 Además, ha destacado que “los resultados del estudio ayudarán a llamar nuestra atención y esfuerzos de investigación sobre los temas más cruciales con respecto a la viabilidad de la producción de carne cultivada".

Ya se cultivan plantas en la ISS. El astronauta de la ESA Thomas Pesquet cuida de los chiles.
Ya se cultivan plantas en la ISS. El astronauta de la ESA Thomas Pesquet cuida de los chiles. Foto: ESA.

Por su parte, el director del programa de Kayser Space, Ramón Nartallo, ha declarado que "este proyecto nos brinda la oportunidad de considerar los desafíos de los sistemas de soporte vital que operan más allá de la órbita terrestre baja, en misiones espaciales de larga duración y diferentes entornos de gravedad”. También ayudará a “Cellular Agriculture a ofrecer un primer diseño de bioproceso para permitir la producción de proteínas de alta calidad, y a Campden BRI a desarrollar sus conocimientos en un emocionante campo emergente".

Al investigar cómo se podría producir carne cultivada en el espacio, donde los recursos son muy limitados, esta investigación podría ayudar a avanzar en la tecnología necesaria para hacerlo de manera más eficiente en la Tierra

La producción de carne provoca problemas ambientales, facilita posibles enfermedades pandémicas y causa sufrimiento a miles de millones de animales cada año. Y, con el crecimiento de la población mundial y el aumento de la demanda, la producción convencional se volverá cada vez más insostenible.

La carne cultivada podría hacer que la convencional sea cosa del pasado, pero se necesita más investigación sobre la tecnología de producción. Al investigar cómo se podría producir carne cultivada en el espacio, donde los recursos son muy limitados, esta investigación podría ayudar a avanzar en la tecnología necesaria para hacerlo de manera más eficiente en la Tierra.

Esta revolución en la producción de alimentos tan necesaria en la Tierra encaja con el compromiso de la ESA con los Objetivos de Desarrollo Sostenible de las Naciones Unidas.

Fuente: ESA.

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