¿Cuál es el gran enemigo de las hormigas locas leonadas?

Un equipo de investigadores ha descubierto el gran enemigo que puede acabar con las hormigas locas leonadas, unos insectos que, hasta el momento, parecían invencibles.

Las hormigas locas invasoras podrían encontrar a su peor enemigo en un misterioso patógeno similar a un hongo.
Las hormigas locas invasoras podrían encontrar a su peor enemigo en un misterioso patógeno similar a un hongo.

Las hormigas locas leonadas pueden parecer imbatibles. Estos insectos invasores marchan a través de climas cálidos, matando a la vida silvestre, invadiendo edificios e incluso cortando motores y dispositivos eléctricos con sus enormes enjambres. Los pesticidas apenas los ralentizan. Sin embargo, a veces desaparecen misteriosamente. Ahora, los investigadores saben por qué: un patógeno similar a un hongo llamado Myrmecomorba nylanderiae puede acabar con poblaciones enteras.

"Este trabajo tiene enormes implicaciones beneficiosas potenciales", dice Corrie Moreau, entomóloga y bióloga evolutiva de la Universidad de Cornell, que no participó en el trabajo. El nuevo estudio mostró que tanto la infección natural como la experimental harán que las colonias de hormigas colapsen. "Lo que hace que este trabajo sea tan brillante es que los autores han aprovechado el poder de la naturaleza para resolver este problema", añade.

Las supercolonias, que pueden extenderse por cientos de kilómetros, son particularmente dañinas

Las hormigas se encuentran entre las especies invasoras más preocupantes, porque pueden causar mucho daño ecológico y económico. Las supercolonias, que pueden extenderse por cientos de kilómetros, son particularmente dañinas. Esto se debe a que en lugar de desperdiciar recursos luchando entre sí, las hormigas de múltiples nidos coexisten pacíficamente y marchan juntas hacia un nuevo territorio. Algunas supercolonias son propensas a los ciclos de auge y caída, pero los investigadores nunca han descubierto por qué.

Las hormigas locas leonadas (Nylanderia fulva) pasan por ciclos volátiles. Al igual que otras especies de hormigas locas, reciben su nombre por sus movimientos impredecibles mientras se alimentan. Nativas de Brasil y los países vecinos, se extendieron al Caribe en el siglo XX, y al sur de los Estados Unidos a fines de la década de 1990. Una vez en un lugar nuevo, las hormigas se encargan de aterrorizar a los propietarios y negocios donde se asientan.

Estas hormigas se encargan de aterrorizar a los propietarios y negocios donde se asientan.
Estas hormigas se encargan de aterrorizar a los propietarios y negocios donde se asientan.

El impacto ecológico es aún más drástico. Las hormigas locas leonadas se apoderan de los sitios de anidación de otras especies de hormigas. También matan artrópodos más grandes, como grillos y escorpiones, y ahuyentan a los lagartos, serpientes y aves que anidan en los árboles. Las áreas infestadas están plagadas de hormigas que suben y bajan los troncos de los árboles, señala Edward LeBrun, ecologista del Laboratorio de Campo Brackenridge de la Universidad de Texas, Austin y autor del nuevo artículo. "No hay ruido de insectos y no hay ruido de pájaros", advierte. "Tienen impactos ecológicos realmente profundos".

Las hormigas muertas de Florida

LeBrun ha rastreado 15 poblaciones de hormigas locas leonadas en Texas durante más de nueve años. En 2013, el ecologista recibió algunas hormigas muertas de Florida y notó que sus abdómenes estaban hinchados. Él y sus colegas pronto descubrieron que habían estado enfermas con un patógeno similar a un hongo llamado microsporidio. Después de ser ingerido, éste dispara un filamento similar a un arpón e inyecta su maquinaria celular en una célula huésped para producir más esporas. Las hormigas infectadas mueren en cuestión de meses. El microsporidio que infectaba a las de Florida era uno que los científicos nunca habían visto antes, y en 2015 investigadores como LeBrun lo llamaron M. nylanderiae.

Descubrió que el patógeno ya había infectado a más de un tercio de las poblaciones locales

LeBrun revisó los cuerpos de las hormigas de Texas almacenados en el congelador de su laboratorio, y descubrió que el patógeno ya había infectado a más de un tercio de las poblaciones locales. El trabajo de campo reveló que se estaba extendiendo a más y más nidos en el sureste de Texas. "El solo hecho de verlo aparecer de la nada fue impactante", recuerda.

Para averiguar cómo el patógeno destruye las colonias, LeBrun trajo muestras de nidos al laboratorio. Las hormigas se infectaron como larvas cuando fueron alimentadas por trabajadores. La infección posterior acortó sus vidas en al menos un 24%. Eso es especialmente malo para las hormigas locas leonadas, porque, como descubrió el equipo, sus reinas solo ponen huevos de abril a noviembre, en lugar de durante todo el año como la mayoría de las otras especies.

LeBrun rastreó 15 poblaciones de hormigas locas leonadas en Texas durante más de nueve años.
LeBrun rastreó 15 poblaciones de hormigas locas leonadas en Texas durante más de nueve años.

Para cuando la puesta de huevos comenzó de nuevo en primavera, tantas obreras habían muerto en los nidos infectados que no había suficientes para cuidar a la nueva cría. En el otoño, los nidos infectados perdieron el 75% de sus trabajadores en 90 días y estuvieron al borde del colapso.

En la naturaleza, las hormigas se mueven libremente entre los nidos, lo que significa que las obreras infectadas probablemente propagan el patógeno a través de toda la población local. Para probar si eso sucede, LeBrun y sus colegas llevaron hormigas infectadas a un área natural cerca de Austin donde la enfermedad no estaba presente. Después de probar especies de hormigas nativas para asegurarse de que no serían dañadas por el microsporidio, liberaron a las otras en nidos locales. También transportaron 3.200 obreras infectadas al Parque Estatal Estero Llano Grande en el sur de Texas. Allí, una infestación de hormigas locas leonadas había causado la desaparición de la atracción de exhibición del parque, los escorpiones. Los lagartos también habían desaparecido.

En dos años, las hormigas locas leonadas habían desaparecido por completo

En ambos lugares, el patógeno se propagó por toda la población dentro de los siete meses. En dos años, las hormigas locas leonadas habían desaparecido por completo, informan los investigadores en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias. (Las poblaciones no infectadas no disminuyeron durante este tiempo). En el parque, los escorpiones y lagartos han regresado. LeBrun también está esperando a ver si las especies de hormigas nativas se recuperan.

Intervenciones de biocontrol

Las intervenciones de biocontrol generalmente controlarán una población, pero no la eliminarán como parece haber sucedido con las hormigas locas leonadas. Los resultados son "muy sugerentes", indica James Wetterer, ecólogo de hormigas de la Universidad Atlántica de Florida. Pero señala que las disminuciones podrían haber ocurrido por casualidad, y el número de ensayos es demasiado bajo para las pruebas estadísticas. Desde entonces, LeBrun ha llevado hormigas infectadas a otros cuatro sitios y dice que ha visto la enfermedad afianzarse en dos hasta ahora. Otras tres o cuatro pruebas están previstas para este año.

Es probable que el biocontrol se utilice para proteger las reservas ecológicas. La introducción del patógeno requiere mucho trabajo: los científicos deben llevar fragmentos de nidos del sitio objetivo al laboratorio, por ejemplo, para que los olores ambientales inusuales no interrumpan la integración de las hormigas de la misma supercolonia. Los hogares y negocios cerca de los sitios de intervención podrían beneficiarse, pero el problema de las hormigas locas leonadas no se resolverá con una dosis de trabajadores infecciosos.

Fuente: Science.

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