Cambios en el código genético permiten a los murciélagos vampiros vivir con dietas puras de sangre

Los murciélagos vampiros comunes (Desmodus rotundus) son los únicos mamíferos que pueden vivir mientras se alimentan exclusivamente de sangre. Científicos apunta a que tiene que ver con cambios en su código genético.

Francisco Moral

Cambios en el código genético han permitido que los murciélagos sobrevivan con una dieta basada en sangre.
Cambios en el código genético han permitido que los murciélagos sobrevivan con una dieta basada en sangre.

Cuando los investigadores compararon el código genético de los murciélagos vampiros con otras 26 especies de estos animales, encontraron 13 genes que faltaban o estaban inactivos, informa Christina Larson para Associated Press. De esta manera, a lo largo de los años, estos cambios en el código genético han permitido que los murciélagos sobrevivan con una dieta de sangre rica en hierro y baja en grasas o carbohidratos. Los detalles del estudio se publicaron en Science Advances.

Necesitan consumir 1,4 veces su peso corporal en sangre durante cada comida para obtener la energía que requieren

Los murciélagos vampiros se encuentran en cuevas y bosques en América Central y del Sur y necesitan consumir 1,4 veces su peso corporal en sangre durante cada comida para obtener la energía que requieren, informa Alice Klein para New Scientist.

La sangre tiene un alto contenido de hierro, lo que puede alterar el tracto digestivo y el hígado. Increíblemente, los murciélagos consumen 800 veces más hierro en su dieta que un humano promedio.

"La sangre es una fuente de alimento terrible", señala a Associated Press Hannah Kim Frank, experta en murciélagos, de la Universidad de Tulane, que no participó en el estudio. "Es totalmente extraño y sorprendente que los murciélagos vampiros puedan sobrevivir con sangre”, añade.

Los murciélagos vampiros se encuentran en cuevas y bosques en América Central y del Sur
Los murciélagos vampiros se encuentran en cuevas y bosques en América Central y del Sur.

Para descubrir cómo lo hacen, Michael Hiller, un experto en genómica del Centro LOEWE para la Genómica Traslacional de la Biodiversidad, y su equipo secuenciaron los códigos genéticos de otras 26 especies de murciélagos y los compararon con el genoma del vampiro.

El equipo identificó 13 genes que los murciélagos vampiros perdieron a lo largo de su evolución. Tres de esos fueron responsables de los receptores del gusto, que distinguen los alimentos por dulzura o amargura, informa New Scientist. Dos controlaban los niveles de azúcar en la sangre. Dado que una dieta basada exclusivamente en sangre es baja en carbohidratos, también se encontraron algunas supresiones en las secreciones de insulina, según Scientific American.

Otro de los genes perdidos está relacionado con la forma del estómago del murciélago vampiro y cómo digiere la sangre

Otro de los genes perdidos está relacionado con la forma del estómago del murciélago vampiro y cómo digiere la sangre. Éste tiene la forma de un tubo cónico que se llena como un globo de agua y expulsará tanta agua como pueda de la sangre consumida, por lo que todo lo que hay que digerir son los sólidos filtrados de ésta, explica a Scientific American Melissa Ingala, experta en murciélagos del Smithsonian National Zoo, que no participó en el estudio.

Para expulsar toda el agua extra dentro de sus estómagos, los murciélagos vampiros comenzarán a orinar tan pronto como terminen su comida de sangre.

Otros dos genes que perdieron se llaman REP15 y CYP39A1. La desaparición de REP15, probablemente, ayudó a los murciélagos vampiros a adaptarse a los altos niveles de hierro en la dieta, al mejorar la excreción de hierro, explica el equipo en su estudio.

Se cree que las habilidades sociales ayudan a los murciélagos a sobrevivir a su dieta pobre en nutrientes.
Se cree que las habilidades sociales ayudan a los murciélagos a sobrevivir a su dieta pobre en nutrientes.

La pérdida CYP39A1 puede haber mejorado las capacidades cognitivas de éstos. Esta merma impulsó una sustancia química llamada 24S-hidroxicolesterol, que se ha demostrado que mejora el aprendizaje y la memoria, según New Scientist. Este gen que falta en el código genético de estos animales puede explicar por qué son más inteligentes y sociales que otros.

Ayudan a sus compañeros de hambrientos regurgitando sangre en la boca de éstos y a menudo le devuelven el favor

Es muy probable que el impulso cognitivo y el aumento de las habilidades sociales ayuden a los murciélagos a sobrevivir a su dieta pobre en nutrientes, lo que los hace vulnerables a la inanición. Para arreglárselas, ayudan a sus compañeros de hambrientos regurgitando sangre en la boca de éstos y a menudo le devuelven el favor, informa Scientific American.

Además, recordarán a los compañeros que les proporcionaron una comida en el pasado y los ayudarán en el futuro.

"Los murciélagos vampiros desarrollan amistades a largo plazo basadas en este intercambio mutuo de alimentos", comenta Ingala a Scientific American.

Fuente: Smithsonian.

Los murciélagos vampiros comunes (Desmodus rotundus) forman lazos sociales en el dormidero. Foto. ScienceNews.

Relacionado

A los murciélagos vampiros les gusta beber sangre con amigos

Relacionado

Descubriendo dónde habitan y cómo son los murciélagos madrileños

Relacionado

Murciélagos: tácticas sexuales de un oloroso don Juan

Murciélagos y coronavirus

Relacionado

Los murciélagos no son los culpables de la pandemia de coronavirus