Combustible del futuro: ¿etanol?

No es noticia que el precio del petróleo está por las nubes, por eso, diversos países se han puesto manos a la obra para conseguir un sustituto de este combustible. Tal es el caso de Japón, que, tras la buena experiencia cosechada en Brasil se lanza a la aventura del etanol.
Autopista -
Combustible del futuro: ¿etanol?

La industria japonesa del motor ha empezado a estudiar la experiencia exitosa de Brasil con el etanol, el alcohol extraído de vegetales, y a contemplar esta fuente de energía como el bio-combustible del futuro. Alentadas por la creciente aceptación del etanol brasileño en Estados Unidos y la dificultad de cumplir con los recortes de contaminación del Protocolo de Kioto, las empresas japonesas estudian la posibilidad de producir este combustible que reduce las emisiones de dióxido de carbono.

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p> El proyecto más destacado para desarrollar combustible de la biomasa está patrocinado por las cervecerías Asahi y el Centro Nacional de Investigaciones Agrícolas de las Regiones Kyushu y Okinawa (KONARC, por sus siglas en inglés).

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p> En Okinawa, región isleña meridional de benévolo clima, KONARC cultiva la denominada "caña monstruo", un vegetal que, según los investigadores, produce más del triple de etanol que otros tipos de caña de azúcar, sin afectar a la producción de azúcar.

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p> Cuatro vehículos oficiales de Okinawa utilizan un compuesto de gasolina y etanol, y, aunque el contenido de esa sustancia es sólo del tres por ciento, la participación de las cervecerías Asahi en el proyecto permite anticipar altos volúmenes de fabricación cuando se logre un coste de producción de 30 yenes por litro (unos 25 céntimos de dólar). Sin embargo, el alto coste de producción en un archipiélago que depende en gran parte de las importaciones para sus suministros agrícolas ha llevado a Japón a mirar a Brasil como fuente de energía.

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p> Brasil, por su parte, empieza a ver los frutos de tres décadas de altibajos en sus investigaciones para desarrollar un combustible ecológico que al arder libera sólo el CO2 que ya ha sido absorbido por los vegetales. En este país sudamericano produce cerca de 15 millones de kilolitros anuales de etanol y, como único exportador de ese combustible extraído de plantas como la caña de azúcar, vendió el año pasado 261 millones de litros a Estados Unidos.

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p> La campaña brasileña por popularizar en el mundo el combustible ecológico se extendió esta semana a Tokio, durante la visita de una delegación encabezada por el ministro de Exteriores, Celso Amorín; el titular de Desarrollo, Industria y Comercio, Luiz Fernando Furlan, y el de Comunicaciones, Helio Costa.

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p> En presencia de Furlan, la comercializadora nipona Mitsui firmó un acuerdo de intenciones con Petroleo Brasileiro S.A. para realizar un estudio conjunto destinado a promover la producción de etanol y sus derivados y su venta en los mercados internacionales. Con el Gobierno japonés, Furlan acordó intercambiar información sobre el etanol vegetal y las posibilidades de importarlo a gran escala a Japón en un futuro cercano.

Aunque la industria del motor en Japón está entre las más avanzadas en el sector de los motores híbridos, que mezclan energía producida por gasolina y electricidad, el etanol presenta otra opción para cumplir mejor las normativas que impone a este país el Protocolo de Kioto sobre eliminación de gases contaminantes.

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p> La Asociación Petrolera de Japón indicó en enero pasado su intención de adquirir cerca de 360.000 kilolitros de etanol vegetal en el año fiscal 2010 a fin de contribuir al compromiso nipón bajo el Protocolo de Kioto. La campaña promocional del etanol brasileño en Japón tuvo tal vez su mejor momento en el Salón del Motor de Nueva York, donde otro brasileño ilustre, Carlos Ghosn, presidente de Nissan y Renault, mencionó ese bio-combustible como una opción a la actual tecnología híbrida.

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p> Al destacar los relativamente simples métodos de la producción del etanol y calificarlo como una "plataforma para el crecimiento" en su sector, Ghosn dio un espaldarazo al novedoso combustible que producen sus paisanos.

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