Los satélites de Urano, el planeta inclinado

Urano tiene 27 lunas conocidas. Van desde Titania, de 1.579 kilómetros de diámetro, hasta el diminuto Cupido, de solo 18. Todos los satélites de Urano llevan el nombre de personajes de las obras de William Shakespeare o de "Rape of the Lock", de Alexander Pope.

Rocío Snyder

Los principales satélites de Urano se representan en este montaje de imágenes de la nave espacial Voyager 2.
Los principales satélites de Urano se representan en este montaje de imágenes de la nave espacial Voyager 2.

Los astrónomos sabían que los satélites de Urano eran cinco antes del lanzamiento de la nave espacial Voyager 2 en 1977. La sonda encontró diez más cuando pasó por el sistema en 1986.

Ninguna nave espacial ha ido a este planeta desde entonces, pero los astrónomos han encontrado nuevas lunas, con la ayuda de mejoras generales en la tecnología y las técnicas de los telescopios. Los últimos descubrimientos, Mab, Cupido y Margaret, se confirmaron en 2003.

Se cree que los satélites de Urano pueden haberse formado a partir de una colisión que también tumbó al planeta de costado

En cuanto a su formación, se cree que los satélites de Urano pueden haberse formado a partir de una colisión que también tumbó al planeta de costado.

"El material de los dos cuerpos en colisión se expulsa formando un disco de escombros, y finalmente se forman satélites a partir de éste, declaró a Space.com el investigador Yuya Ishizawa, de la Universidad de Kioto, de Japón. "Es posible explicar la inclinación axial y la formación de los satélites regulares de Urano simultáneamente".

Las primeras lunas de Urano

El descubrimiento de Urano y sus dos primeras lunas provino del mismo astrónomo: William Herschel. El observador del cielo inglés encontró Oberon y Titania en 1787, solo seis años después de descubrir el planeta.

Lassell vio a Umbriel, la más oscura de las grandes lunas de Urano, en 1851. Ariel, otro hallazgo de Lassell en 1851, tiene la superficie más joven y brillante conocida entre los satélites. Esto podría deberse a impactos de meteoritos, así como a una posible actividad geológica; entre sus características se encuentran fosas o valles rodeados de fallas. La Voyager 2 detectó una composición de roca de silicato y hielo de agua, con indicios de dióxido de carbono.

El hemisferio sur de Umbriel muestra cráteres pesados ​​en esta imagen de la Voyager 2. (2)
El hemisferio sur de Umbriel muestra cráteres pesados ​​en esta imagen de la Voyager 2. 
 

El último hallazgo antes de la era espacial fue quizás la luna más extraña de todas: Miranda. Encontrada por Gerard P. Kuiper, en el Observatorio McDonald, en 1948, parece ser un revoltijo de características desconectadas.

Los descubrimientos de la Voyager 2

Cuando la Voyager 2 se acercó más al sistema de Urano en enero de 1986, su vista mostró diez nuevos satélites en un mes. Si bien la mayoría de las imágenes de la NASA los muestra como puntos distantes, si no fuera por la nave espacial, probablemente, no se habrían visto durante décadas, si no más.

Ofelia y Cordelia, a veces, se llaman lunas pastoras. Están cerca del anillo Epsilon de Urano, con su influencia gravitatoria, esencialmente, evitando que se desmorone. Nadie sabe qué tan grande es Cordelia o cuál podría ser su composición. Se cree que tiene veinte kilómetros de diámetro.

Las otras lunas son tan pequeñas y estaban tan lejos de la nave espacial que se sabe poco sobre su composición y, en algunos casos, sobre sus tamaños

La Voyager 2 capturó una imagen de otro satélite de Urano, Puck, que mostraba una superficie oscura moteada. Los astrónomos creen que está hecho de material carbonoso y suponen que gran parte del resto de las lunas son del mismo material. Un estudio de 2003 sugirió que hay hielo de agua en su superficie.

La mayoría de las otras lunas son tan pequeñas y estaban tan lejos de la nave espacial que se sabe poco sobre su composición y, en algunos casos, sobre sus tamaños. Belinda y Cressida tienen baja reflectividad, lo que indica que probablemente sean carbonosas, como lo es Puck.

Satélite Puck.
Los astrónomos creen que el satélite Puck está hecho de material carbonoso.

Las otras que se encontraron de inmediato fueron Portia, Rosalind, Juliet, Desdémona y Bianca. Un estudio de 2001 que utilizó el telescopio espacial Hubble sugirió que estos satélites tienen composiciones y órbitas similares.

Descubrimientos posteriores a la Voyager

Desde 1986, los astrónomos han descubierto doce nuevos satélites de Urano utilizando los datos de la Voyager 2, así como con observaciones más recientes con telescopios en la Tierra o en órbita alrededor de ella.

Perdita tiene la historia más enredada. Erich Karkoschka, de la Universidad de Arizona, la encontró en 1999, usando imágenes públicas de la Voyager 2 y comparándolas con algunas tomadas por el Telescopio Espacial Hubble.

Calibán, encontrada por un equipo del Observatorio Palomar en 1997, se mueve en una órbita opuesta inclinada a la rotación de Urano

Calibán, encontrada por un equipo del Observatorio Palomar en 1997, se mueve en una órbita opuesta inclinada a la rotación de Urano. "Estas características sugieren que Calibán era un cuerpo independiente que fue capturado por la gravedad del planeta", afirma la NASA. El mismo equipo también encontró Sycorax, que aparece de color rojo en los telescopios y también tiene una órbita retrógrada.

Diagrama del sistema de Urano, donde se meustra algunas de sus lunas y anillos. Nasa
Diagrama del sistema de Urano, donde se muestra algunas de sus lunas y anillos. Imagen: Nasa.

Tres descubrimientos más ocurrieron en 1999, utilizando el Telescopio Canadá-Francia-Hawaii, en el Observatorio de Mauna Kea: Setebos, Prospero y Stephano. En 2001, un equipo del Observatorio Interamericano Cerro Tololo en Chile encontró a Trinculo, Francisco y Ferdinand.

Los últimos hallazgos tuvieron lugar en 2003. Hubble vio a Mab y Cupido, mientras que Mab y Margaret fueron encontradas usando el reflector Subaru de 8,2 metros en el Observatorio de Mauna Kea.

Fuente. Space.com

Neptuno es un tono azul rico y profundo, mientras que Urano es un tono claramente pálido de cian.

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