Por qué tenemos sueños extraños

Un artículo sugiere que los sueños ayudan a generalizar experiencias para que podamos adaptarnos a nuevas circunstancias. Por lo tanto, la extrañeza de éstos es lo que los hace útiles. Esta idea está respaldada por algunos datos, aunque nuevos experimentos ayudarían a confirmarla.

Meritxell Bernal

Según el estudio, gracias a los sueños, nuestro cerebro evita que nos fijemos demasiado en los detalles de una tarea y nos permite generalizar mejor.
Según el estudio, gracias a los sueños, nuestro cerebro evita que nos fijemos demasiado en los detalles de una tarea y nos permite generalizar mejor.

Muchos animales sueñan, pero nadie está seguro de por qué. Los investigadores están divididos sobre si soñar es un mero efecto secundario de otras funciones cerebrales o si cumple su propio propósito.

Existen varias teorías que intentan explicar los sueños. Estos incluyen las ideas de que son necesarios para regular nuestra salud emocional (el nieto de la teoría freudiana) y que nos ayudan a practicar psicológicamente para encontrarnos con los fenómenos del mundo real. La principal teoría contemporánea es que están relacionados o incluso son causados ​​por el procesamiento y almacenamiento de la memoria.

Soñar es el intento del cerebro de generalizar nuestras experiencias, al igual que la aleatoriedad debe usarse para enseñar a las computadoras a reconocer datos del mundo real

Un nuevo artículo publicado en la revista Patterns propone una nueva hipótesis: soñar es el intento del cerebro de generalizar nuestras experiencias, al igual que la aleatoriedad debe usarse para enseñar a las computadoras a reconocer datos del mundo real. El documento también propone formas de probarlo.

La principal teoría contemporánea señala que los sueños están relacionados o incluso son causados ​​por el procesamiento y almacenamiento de la memoria.
La principal teoría contemporánea señala que los sueños están relacionados o incluso son causados ​​por el procesamiento y almacenamiento de la memoria. Foto: IStock.

El autor, Erik Hoel, llama a su idea la "hipótesis del cerebro sobreadaptado". Se basa, en parte, en el proceso de aprendizaje de las redes neuronales artificiales, que son algoritmos informáticos que buscan encontrar patrones en grandes conjuntos de datos. Estos sistemas a menudo reciben datos de entrenamiento que son similares, pero no idénticos, a los que analizarán más adelante. Los datos de la práctica a menudo se contaminan deliberadamente con ruido y caos adicionales. Esto se hace para evitar el "sobreajuste", en otras palabras, para evitar que la red neuronal se vuelva demasiado "estrecha" y, por lo tanto, incapaz de identificar el panorama general.

La “cualidad alucinógena, rompedora de categorías y fabulosa de los sueños” permite que nuestros cerebros introduzcan información sensorial “distorsionada o corrompida” para su consideración

La nueva hipótesis de Hoel sostiene que su cerebro hace algo similar cuando sueña. La “cualidad alucinógena, rompedora de categorías y fabulosa de los sueños” permite que nuestros cerebros introduzcan información sensorial “distorsionada o corrompida” para su consideración.

De esta manera, la extrañeza de nuestros sueños es una característica más que un error.

Al presentarnos visiones ocasionalmente extrañas del mundo, nuestro cerebro evita que nos fijemos demasiado en los detalles de una tarea y nos permite generalizar mejor. Hoel resume esto de manera bastante poética al decir: "Los sueños están ahí para evitar que te adaptes demasiado al modelo del mundo".

¿Se puede probar la hipótesis del sueño de Hoel?

El científico sugiere que ya existe evidencia de esto. Se ha demostrado que realizar repetidamente una tarea nueva mientras se está despierto es una buena manera de asegurarse de que soñará con eso esa noche. Él propone que acciones como ésta desencadenan la defensa del cerebro contra el sobreajuste, y los sueños extraños son el resultado.

Los investigadores están divididos sobre si soñar es un mero efecto secundario de otras funciones cerebrales o si cumple su propio propósito.
Los investigadores están divididos sobre si soñar es un mero efecto secundario de otras funciones cerebrales o si cumple su propio propósito. Foto: IStock.

La idea no excluye necesariamente otras hipótesis sobre el sueño o los sueños que actualmente cuentan con bastante apoyo empírico. Es importante destacar que también propone algunas formas de probar las predicciones hechas por su hipótesis.

Si es correcto, entonces los efectos de la privación del sueño sobre la capacidad de memorizar serían diferentes de sus efectos sobre la de generalizar. Hoel sugiere que una prueba bien diseñada que examine si la privación del sueño afecta la capacidad de los ratones para generalizar los miedos podría proporcionar evidencia para su hipótesis. El seguimiento de los cambios sinápticos en respuesta a los sueños también podría ser una vía que se podría explorar.

Estímulos similares a los sueños

Además, propone que los estímulos similares a los de los sueños, como la realidad virtual o el vídeo, podrían proporcionar beneficios similares a los de los sueños si la teoría del ajuste excesivo es correcta. Explica que esto también podría servir como base de un experimento para probar la hipótesis, así como una posible aplicación de la misma.

Según el estudio, la realidad virtual o el vídeo, podrían proporcionar beneficios similares a los de los sueños.
Según el estudio, la realidad virtual o el vídeo, podrían proporcionar beneficios similares a los de los sueños. Foto: IStock.

“Por ejemplo, puede ser que un piloto que ha estado volando durante un largo período de tiempo esté comenzando a adaptarse demasiado a su tarea, y una exposición rápida, pero intensa a un tipo de estímulo visual completamente diferente, como una escena de naturaleza onírica en realidad virtual, podría evitar algunos de los efectos de la privación del sueño. El impacto de las sustituciones se puede examinar tanto en el comportamiento como en el nivel neurofisiológico del rebote REM”, explica.

Si la hipótesis tiene éxito, podemos esperar ver estudios futuros que busquen confirmar o negar las predicciones que hace. Hasta entonces, solo se puede especular sobre los posibles méritos y fallas de la idea dentro del marco de lo que ya sabemos que es verdad.