¿Para qué criogenizarse?

Las personas que defienden la criogenización esperan que la tecnología moderna algún día los resucite de entre los muertos. Pero, ¿es realista criogenizarse hoy? Nos lo cuenta Discover Magazine.

Rocío Snyder

Muchas personas se  preguntan si sirve de algo criogenizarse.
Muchas personas se preguntan si sirve de algo criogenizarse.

Se dice que una de las cosas que nos hace humanos es nuestra conciencia de nuestra propia mortalidad, y desde que sabemos que algún día moriremos, nos hemos preguntado sobre la posibilidad de volver a despertar. Las historias sobre la resurrección y la inmortalidad se encuentran en innumerables religiones y mitos, y en los últimos años, muchas de estas historias se han basado en la idea de criogenizarse: congelar un cuerpo y luego reanimarlo en el futuro. Si funcionó para Han Solo, Capitán América y Fry de Futurama, ¿por qué no puede funcionar para nosotros?

El protagonista de la serie de ciencia ficción Futurama se despierta después de haber estado criogenizado durante 1.000 años.
El protagonista de la serie de ciencia ficción Futurama se despierta después de haber estado criogenizado durante 1.000 años.

“La mayoría de los crionicistas, somos amantes de la ciencia ficción, obviamente, y también somos optimistas”

“La mayoría de los crionicistas, somos amantes de la ciencia ficción, obviamente, y también somos optimistas”, dice Dennis Kowalski, presidente del Cryonics Institute, una organización sin fines de lucro con sede en Michigan y una de las pocas empresas de todo el mundo que ofrecen su línea de servicios.

Ese optimismo es importante, porque la criogenización y la reanimación posterior es "100 por cien imposible hoy", según Kowalski. Pero, dice, "no estamos en el cenit de todo nuestro conocimiento en este momento, y ciertamente tenemos más que aprender y descubrir en el futuro". Kowalski, un ex paramédico, cita intervenciones modernas que salvan vidas como la desfibrilación cardíaca y la reanimación cardiopulmonar, como ejemplos de cómo la ciencia puede cambiar drásticamente; durante la mayor parte de la historia de la Humanidad, la gente en general estuvo de acuerdo en que no hay forma de salvar a alguien cuyo corazón se ha detenido. "Y ahora", dice, "es una maldita rutina".

 Con base en esa premisa, que algún día, la ciencia encontrará soluciones al daño biológico que es irreparable para los estándares actuales, el objetivo de la criónica es mantener los cuerpos en un estado estable y preservado hasta que llegue la tecnología médica necesaria. Incluso para sus seguidores más acérrimos, criogenizarse no es una garantía.

Doctora en traje de materiales peligrosos que trabaja con un recipiente con células embrionarias en nitrógeno líquido
Doctora en traje de materiales peligrosos que trabaja con un recipiente con células embrionarias en nitrógeno líquido. Foto: Istock.

Kowalski lo describe como "un viaje en ambulancia a un futuro hospital que puede o no existir". Pero él ve el campo como una especie de apuesta de Pascal: definitivamente vamos a morir, así que, si existe la posibilidad de prolongar la vida a través de la criónica, no hay nada que perder y potencialmente una segunda vida que ganar.

Cómo funciona el proceso criónico

Cuando alguien que ha decidido que se conserven sus restos criónicamente es declarado muerto, un equipo médico enfría el cuerpo con agua helada y mantiene los tejidos oxigenados, mediante resucitación cardiopulmonar y máscaras de oxígeno. El cuerpo helado se coloca en un recipiente herméticamente cerrado y se traslada a la instalación criónica.

Los cuerpos esperarán en estos tanques hasta que la tecnología médica (con suerte) sea capaz de revivirlos

Allí, el equipo lo coloca en una máquina similar a un bypass corazón-pulmón, haciendo circular la sangre y manteniendo la oxigenación. Asimismo, bombean una solución de vitrificación, que funciona como anticongelante, para evitar que los tejidos del cuerpo se conviertan en cristales de hielo, con la esperanza de minimizar el daño estructural. Luego, enfrían lentamente el cuerpo en una cámara de vapor de nitrógeno líquido.

Una vez que hace suficiente frío, éste se transfiere a un tanque de nitrógeno líquido similar a un termo, donde permanecerá.

Tanques de criogenización en Cryonics Institute.
Tanques de criogenización en Cryonics Institute. Foto: Cryonics Institute

Los cuerpos esperarán en estos tanques hasta que la tecnología médica (con suerte) sea capaz de revivirlos. Kowalski dice que hay tres desafíos que esta tecnología futura debe superar: necesitará reparar el daño causado por la congelación, curar cualquier dolencia que originalmente mató al sujeto y revertir el proceso de envejecimiento para que el sujeto tenga un cuerpo joven y saludable. Nadie sabe cómo sería esa tecnología. La mejor suposición de Kowalski es la ingeniería de tejidos y la nanotecnología molecular, que podrán reparar y reemplazar los tejidos dañados.

Si se le pregunta a la mayoría de los criobiólogos (científicos que estudian los efectos de las temperaturas bajo cero en los tejidos vivos para procedimientos como la fertilización in vitro, la terapia con células madre y el trasplante de órganos) acerca de la criónica, simplemente negarán con la cabeza

Kowalski y sus compañeros defensores de la criónica reconocen que es una tarea difícil. Pero si se le pregunta a la mayoría de los criobiólogos (científicos que estudian los efectos de las temperaturas bajo cero en los tejidos vivos para procedimientos como la fertilización in vitro, la terapia con células madre y el trasplante de órganos) acerca de la criónica, simplemente negarán con la cabeza.

Los criobiólogos, escépticos       

“No existe absolutamente ninguna forma actual, ninguna forma científica probada, de congelar a un ser humano completo a esa temperatura sin destruirlo por completo, y me refiero a borrar, el tejido”, dice Shannon Tessier, criobióloga de la Universidad de Harvard y el Hospital General de Massachusetts.

Cuando los científicos intentan congelar una muestra de tejido humano vivo, como un trozo de hígado, “el tejido se borra por completo, la membrana celular también. Entonces, en realidad, no hay pruebas de que esté conservando, y eso se debe a que la ciencia aún no está allí".

Laboratorio futurista con cápsulas o contenedores criogénicos
Laboratorio futurista con cápsulas o contenedores criogénicos. Foto: IStock.

Hay animales que pueden sobrevivir congelados y descongelados, como las ranas de madera canadienses, pero estos organismos han evolucionado específicamente para manejar las presiones de las temperaturas bajo cero de una manera que nuestros cuerpos simplemente no han hecho. Tessier dice que es difícil imaginar cómo nuestros tejidos podrían resistir el proceso de recalentamiento, incluso con el beneficio de algunos siglos de avances científicos. “Hicimos un experimento en el laboratorio, hace un par de años. Intentamos vitrificar un corazón porcino, un corazón de cerdo entero. Y, por supuesto, actualmente no existe la tecnología para calentar el corazón lo suficientemente rápido y, literalmente, se partió por la mitad".

Cuando nuestros tejidos se enfrían, la parte que se congela es principalmente agua pura; se excluyen las células, las sales y los materiales orgánicos que componen nuestros fluidos. Las células dejadas se someten a un estrés molecular severo

La capacidad de nuestros tejidos para resistir físicamente la congelación y descongelación es solo el comienzo, dice John Baust, criobiólogo de la Universidad de Binghamton.

Cuando nuestros tejidos se enfrían, la parte que se congela es principalmente agua pura; se excluyen las células, las sales y los materiales orgánicos que componen nuestros fluidos. Las células dejadas se someten a un estrés molecular severo. “Hay cambios genéticos que ocurren”, dice Baust, “que le dicen a la célula: Muere”. Estas instrucciones para la muerte celular, llamadas apoptosis, comienzan mucho antes de que se alcancen las temperaturas bajo cero.

"Para aquellos de nosotros que trabajamos en el área de congelación de materiales biológicos, hay problemas insuperables"

"Para aquellos de nosotros que trabajamos en el área de congelación de materiales biológicos (células de mamíferos, tejidos, etcétera), hay problemas insuperables", dice Baust.

Por otro lado, los crionicistas, como Kowalski, son muy conscientes de estas críticas. Él sostiene que, “si bien estos problemas son insuperables para nosotros hoy, es muy posible que se puedan resolver en el futuro. Es un punto que es definitivamente imposible de descartar, casi como probar definitivamente que no existen los unicornios”. Por su parte Baust declara: “No creo que nadie pueda negar realmente lo que depara el futuro”. “No tengo todas las respuestas. Pero creo que el escepticismo es muy razonable".