El magnífico legado de Stephen Hawking a la humanidad

Tanto sus teorías científicas como sus reflexiones sobre el futuro de la humanidad son, sin duda, el mayor legado de Stephen Hawking, el físico más importante de la segunda mitad del siglo XX. Recordamos algunas de sus maravillosas contribuciones.

Vicente Alcaíde

El legado de Stephen Hawking es de gran valor para la humanidad.
El legado de Stephen Hawking es de gran valor para la humanidad.

Más allá de su biografía inspiradora, sin duda, Stephen Hawking será recordado como quizás el físico más importante de la segunda mitad del siglo XX. Su trabajo sobre los agujeros negros, la mecánica cuántica y los orígenes del universo avanzó las teorías de pensadores anteriores como Albert Einstein y Werner Heisenberg, brindando la explicación más completa del comportamiento del cosmos hasta la fecha.

"Es una comprensión completa del universo, por qué es como es y por qué existe"

"Mi objetivo es simple", dijo Hawking en una biografía de 1989. "Es una comprensión completa del universo, por qué es como es y por qué existe".

Recordamos el gran legado de Stephen Hawking: sus grandes teorías científicas y sus reflexiones.

Antes del Big Bang

Hawking comenzó a compartir su visión del universo en 1966 mientras estudiaba física en la Universidad de Cambridge, cuando entregó una tesis doctoral sobre el origen del universo. En ese momento, los científicos entendían que se estaba expandiendo, aunque no sabían por qué.

Stephen Hawking escribió su tesis doctoral sobre el origen del universo.
Stephen Hawking escribió su tesis doctoral sobre el origen del universo.

Hawking propuso la primera descripción de lo que ahora conocemos como el Big Bang: en algún lugar, en los primeros límites del tiempo, el universo comenzó como un punto único de un espacio-tiempo infinitamente pequeño y enormemente denso, una "singularidad", como la describió. Desde este único punto, todo nuestro universo en expansión estalló, trayendo consigo todas las leyes del tiempo y la física que entendemos hoy.

"Hay una singularidad en nuestro pasado, que constituye, en cierto sentido, un comienzo del universo"

"Hay una singularidad en nuestro pasado, que constituye, en cierto sentido, un comienzo del universo", escribió finalmente Hawking en el prefacio de su primer libro, "La estructura a gran escala del espacio-tiempo" (1973).

Durante los años posteriores a su graduación en la Universidad de Cambridge, intentó describir matemáticamente ese punto de partida universal. Al aplicar un modelo complejo inspirado en la teoría de la relatividad general de Einstein, Stephen Hawking y su colega Roger Penrose crearon el primero de varios teoremas de singularidad, que describían las condiciones cosmológicas necesarias para que exista una singularidad en el espacio-tiempo.

Escapando de un agujero negro

Hawking tenía una fascinación por los lugares donde la física aparentemente fallaba. Esto incluyó, como es bien sabido, su estudio de los agujeros negros: estrellas que colapsaron sobre sí mismas, creando un vórtice tan intenso gravitacionalmente que ni siquiera la luz puede escapar de ellos

Hawking sentía fascinación por los agujeros negros.
Hawking sentía fascinación por los agujeros negros. Foto: IStock.

Mientras trabajaba en el Instituto de Astronomía de la Universidad de Cambridge, Hawking comenzó a estudiar los agujeros negros a través de la lente de la termodinámica. En 1973, publicó (junto con varios colegas) un artículo que detallaba las cuatro leyes de la mecánica de éstos, describiendo la física distorsionada de los misteriosos cuerpos celestes a través de una serie de ecuaciones complejas.

Demostró que, bajo ciertas condiciones, los agujeros negros en realidad podían crear y emitir partículas subatómicas, disolviéndose y, finalmente, explotando en un intenso estallido de energía

Hawking continuó estudiándolos y, poco después, tuvo el momento eureka por el que es más conocido. En ese momento, se pensó que nada podía escapar de la fuerte atracción gravitatoria de éstos.

En 1974, Hawking demostró que, bajo ciertas condiciones, los agujeros negros en realidad podían crear y emitir partículas subatómicas, disolviéndose y, finalmente, explotando en un intenso estallido de energía. En otras palabras: después de todo, los agujeros negros no eran completamente negros.

Esta corriente de energía radiada se denominó más tarde radiación de Hawking, después de que la describiera en un artículo de 1974 titulado "¿Explosiones de agujeros negros?"

Una teoría del todo

El descubrimiento de la radiación de Hawking cambió la forma en que los investigadores entienden el universo. Al intentar unir las leyes de la gravedad, la termodinámica, la mecánica cuántica y la relatividad, el estudio de la radiación de los agujeros negros también apuntó a la existencia de la llamada "teoría del todo", una teoría física única y unificada que describía el comportamiento del universo.

El descubrimiento de la radiación de Hawking cambió la forma en que los investigadores entienden el universo.
El descubrimiento de la radiación de Hawking cambió la forma en que los investigadores entienden el universo. Foto: IStock.

"La radiación de los agujeros negros plantea serios acertijos que todavía estamos intentando entender", declaró en 2018 a New Scientist Sean Carroll, físico teórico del Instituto de Tecnología de California.

 "Es justo decir que la radiación de Hawking es la pista más grande que tenemos para la reconciliación final de la mecánica cuántica y la gravedad, posiblemente el mayor desafío que enfrenta la física teórica en la actualidad", agregó.

Hawking continuó publicando artículos durante las siguientes cuatro décadas y media, pero se hizo más famoso en su carrera posterior como comunicador científico.

El futuro de la humanidad y la comunicación

En sus últimos años de vida, mostró su preocupación sobre el futuro de la humanidad en lo que respecta a la inteligencia artificial, su oposición a las guerras y su insistencia en que líderes, como el presidente de los Estados Unidos, Donald Trump, se tomen más en serio las amenazas del cambio climático.

El físico se hizo muy famoso en su carrera como comunicador científico.
El físico se hizo muy famoso en su carrera como comunicador científico.

“Los mayores logros de la humanidad se han producido al hablar y sus mayores fracasos al no hablar”

El legado de Hawking también incluye importantes reflexiones sobre la importancia de la comunicación en sí.

“Los mayores logros de la humanidad se han producido al hablar y sus mayores fracasos al no hablar”, afirmó Hawking. "No tiene por qué ser así. Nuestras mayores esperanzas podrían convertirse en realidad en el futuro. Con la tecnología a nuestra disposición, las posibilidades son ilimitadas. Todo lo que debemos hacer es asegurarnos de seguir hablando".

Fuente: Livescience.

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