Los líquenes podrían necesitar más de un millón de años para adaptarse al cambio climático

Los líquenes, organismos compuestos formados a partir de la relación simbiótica entre hongos y algas, son miembros cruciales de innumerables ecosistemas. Sin embargo, el cambio climático amenaza con interrumpir esa relación, poniendo en duda su propia existencia.

Los líquenes desempeñan un papel crucial en innumerables ecosistemas.
Los líquenes desempeñan un papel crucial en innumerables ecosistemas.

A menudo confundidos con plantas primitivas como el musgo (si es que se notan en primer lugar), los líquenes en realidad no son plantas en absoluto. Son un grupo de formas de vida simbióticas versátiles que desempeñan un papel crucial en innumerables ecosistemas, desde las selvas tropicales hasta la tundra ártica.

Aunque algunos se parecen mucho al musgo, otros parecen poco más que manchas de naranja crujiente, y otros se ramifican como corales. Pero el aspecto más impresionante de los líquenes es su trabajo en equipo entre especies, una relación que el cambio climático amenaza con interrumpir, poniendo en duda su propia supervivencia.

A medida que las algas fotosintetizan, producen azúcares que nutren a los hongos. A cambio, éstos ofrecen a las algas minerales y agua

Un liquen de color menta que se aferra a la corteza de un árbol puede parecer un solo organismo, pero en realidad es un compuesto: hongos y algas (o a veces hongos y cianobacterias) que viven como uno solo en una relación mutuamente beneficiosa. A medida que las algas fotosintetizan, producen azúcares que nutren a los hongos. A cambio, éstos ofrecen a las algas minerales y agua y construyen un micro hábitat donde las algas pueden prosperar, una especie de invernadero.

Cuando un hongo se encuentra con el alga correcta, ellos, en esencia, se completan. "Es como un transformador", dice Matthew Nelsen, biólogo evolutivo del Museo Field de Chicago, que se especializa en líquenes. "De repente se convierte en otra cosa y hace que esta nueva estructura sea diferente de cómo se ve ese hongo por sí solo".

Algunos líquenes se ramifican como corales.
Algunos líquenes se ramifican como corales. Foto: IStock.

La suma de las dos especies es mayor que sus partes, lo que hace de los líquenes uno de los emparejamientos más fructíferos de la naturaleza.

Los líquenes sienten el calor del cambio climático

Investigaciones recientes estiman que estos organismos se remontan a unos 250 millones de años, y en ese tiempo, han perseverado a través de un impacto de asteroides y varias edades de hielo. Hoy en día, los líquenes cubren aproximadamente el 7 por ciento de la superficie de la Tierra y se pueden encontrar en casi todas partes, desde desiertos áridos hasta costas rocosas. Pero una nueva investigación de Nelsen y sus colegas, publicada el martes en Frontiers in Microbiology, ha revelado que incluso estos organismos adaptativos están sintiendo el calor del cambio climático.

Los líquenes también son un alimento y hábitat crucial para organismos que van desde renos hasta de plátano

Perder líquenes sería desastroso para los innumerables ecosistemas que dependen de ellos. En ambientes anegados, como las selvas tropicales templadas del noroeste del Pacífico, los líquenes son engranajes clave en el proceso de hidrología porque absorben el agua a medida que se mueve a través del sistema forestal.

En los desiertos, una costra de líquenes estabiliza el suelo y, por lo tanto, ayuda a prevenir la erosión. Incluso mantienen el ciclo del carbono zumbando: a medida que sus algas se fotosintetizan, extraen dióxido de carbono del aire y bombean oxígeno. Después de morir, sus cuerpos ricos en carbono se descomponen.

Los líquenes también son un alimento y hábitat crucial para organismos que van desde renos hasta de plátano. Muchas especies de aves, como el colibrí de garganta rubí, usan trozos de éstos para construir nidos. Algunas arañas crípticas incluso se disfrazan de líquenes para emboscar a sus presas.

Estos organismos se remontan a unos 250 millones de años.
Estos organismos se remontan a unos 250 millones de años. Foto: IStock.

El nuevo hallazgo

El preocupante hallazgo del nuevo estudio cristalizó cuando Nelsen y otros investigadores del Museo Field estaban examinando las preferencias climáticas de los líquenes alimentados por un género de algas verdes unicelulares llamada Trebouxia. Las algas de este tipo se pueden encontrar dentro de unas 7.000 especies de hongos, creando más de la mitad de todas las especies de líquenes conocidas.

Al comparar el ADN de varias especies de Trebouxia y reconstruir la historia evolutiva del alga, los investigadores se dieron cuenta de que esencialmente podían medir cuánto tiempo tardaban varios líquenes en adaptarse a nuevos entornos. Esencialmente, podrían comparar las preferencias climáticas de los líquenes modernos con las de sus antepasados.

Él y sus colegas determinaron que las proyecciones actuales del cambio climático superan con creces la capacidad de adaptación de estos líquenes

Utilizando una batería de pruebas estadísticas, los científicos crearon un marco de tiempo de la respuesta de los líquenes a episodios pasados de cambio climático, y un marco potencial para predecir cómo les puede ir en el futuro. "Podemos ver los cambios pasados que estos grupos han sufrido y pensar en eso en el contexto del cambio climático moderno", afirma Nelsen.

Él y sus colegas determinaron que las proyecciones actuales del cambio climático superan con creces la capacidad de adaptación de estos líquenes.

Liquen amarillo en las rocs del Parque Natural de Teno, en Tenerife.
Liquen amarillo en las rocs del Parque Natural de Teno, en Tenerife. Foto: IStock.

Sobre la base de las tasas pasadas de evolución de los líquenes, a muchas especies de Trebouxia les tomaría cientos de miles de años, y unos pocos potencialmente millones de años, mantenerse al día con el alcance del pronóstico del cambio climático para el próximo siglo. "Es el ritmo lo que es especialmente alarmante", asegura Nelsen. "Estos cambios son bastante fuera de lo común para que estos líquenes puedan responder". Esto puede resultar en que grandes franjas de rangos de líquenes se vuelvan inhóspitas para las algas involucradas.

Los líquenes adaptados al frío que ya viven cerca de su límite climático, es probable que sucumban al aumento del calor y la aridez

Aunque Nelsen y sus coautores se centraron en las capacidades de adaptación de las algas, señala que ambos componentes del liquen tendrían que estar sincronizados para migrar a un entorno más hospitalario. "¿Qué pasa si el alga puede moverse rápido, pero el hongo es lento? ¿Qué significa eso para el hongo?" comenta Nelsen. "¿Podría el alga persistir mientras el hongo que lo necesita tiene problemas?"

Algunos líquenes podrán escapar a ambientes más hospitalarios. Pero otros, especialmente los líquenes adaptados al frío que ya viven cerca de su límite climático, es probable que sucumban al aumento del calor y la aridez.

Según James Lendemer, curador asociado y especialista en líquenes del Jardín Botánico de Nueva York, que no participó en el nuevo estudio, los hallazgos se unen a una tendencia creciente de investigación alarmante sobre cómo les puede ir a los líquenes en un futuro más cálido y seco. "Cada estudio de líquenes y cambio climático no apunta a cosas buenas", señala.

Fuente: Scientific American.