Qué es la materia oscura

La materia oscura es una sustancia misteriosa no luminosa que constituye la gran mayoría de la materia del universo. Si embargo, aunque los expertos han observado los efectos gravitacionales de ella durante décadas, los científicos siguen desconcertados sobre su verdadera naturaleza.

Juan Domínguez

Los científicos no están realmente seguros de qué es la materia oscura y algunos expertos se preguntan si existe.
Los científicos no están realmente seguros de qué es la materia oscura y algunos expertos se preguntan si existe.

A fines del siglo XIX, los astrónomos comenzaron a especular sobre el material invisible, ya sea estrellas tenues o gas y polvo, esparcidos por todo el universo. Los investigadores incluso habían comenzado a estimar su masa. La mayoría pensaba que esta misteriosa sustancia era un componente menor de la masa total del cosmos.

No fue hasta 1933 que el astrónomo suizo-estadounidense Fritz Zwicky notó que las galaxias distantes giraban unas alrededor de otras mucho más rápido de lo que debería ser posible, dada su materia visible en telescopios. "Si esto se confirma, obtendríamos el sorprendente resultado de que la materia oscura está presente en una cantidad mucho mayor que la materia luminosa", escribió en un artículo publicado en la revista Helvetica Physica Acta ese año.

Éstas estaban orbitando el núcleo galáctico demasiado rápido, casi como si algún material invisible tirara gravitacionalmente de ellas y las empujara

Pero muchos en el campo se mantuvieron escépticos sobre los resultados de Zwicky hasta la década de 1970, cuando los astrónomos Kent Ford y Vera Rubin realizaron estudios detallados de estrellas en las regiones exteriores de la vecina galaxia de Andrómeda. Éstas estaban orbitando el núcleo galáctico demasiado rápido, casi como si algún material invisible tirara gravitacionalmente de ellas y las empujara, una observación que los científicos pronto notaron en las galaxias de todo el universo.

Esta imagen compuesta del Telescopio Espacial Hubble muestra un anillo fantasmal de materia oscura en el cúmulo de galaxias Cl 0024 + 17.
Esta imagen compuesta del Telescopio Espacial Hubble muestra un anillo fantasmal de materia oscura en el cúmulo de galaxias Cl 0024 + 17. Foto: NASA.

Los investigadores no tenían idea de en qué consistía esta masa invisible, y algunos astrónomos especulaban que la materia oscura estaba formada por pequeños agujeros negros u otros objetos compactos que emitían muy poca luz para aparecer en los telescopios. Los resultados se volvieron aún más extraños en la década de 1990, cuando un telescopio espacial llamado Wilkinson Microwave Anisotropy Probe (WMAP) mostró que esta materia oscura superaba a la materia visible ordinaria en cinco a uno, según la NASA.

A pesar de los avances de los últimos años sobre este asunto, los investigadores aún se rascan la cabeza sobre qué es la materia oscura. Algunos teóricos se han preguntado si existe todo un sector oscuro del universo, con múltiples partículas e incluso fuerzas oscuras que solo afectan a la materia oscura, similar a la complejidad subatómica vista en el cosmos visible.

Una minoría de científicos cree que la materia oscura es un espejismo

Al mismo tiempo, una minoría de científicos cree que la materia oscura es un espejismo. Se suscriben a una idea conocida como versión modificada de la inercia, o MOND, que conjetura que, a gran escala, la gravedad actúa de manera diferente a lo esperado y esto explica las rotaciones observadas de estrellas y galaxias. Pero la mayoría de los expertos no están convencidos de la necesidad de tomar una desviación tan radical de la física conocida, que también requeriría modificaciones en nuestra comprensión de gran parte de la realidad.

La materia oscura no está, que nadie sepa, vinculada con la energía oscura, otro fenómeno misterioso responsable de acelerar la expansión del cosmos. Los dos simplemente comparten la palabra "oscuro", que a menudo los científicos usan como marcador de posición para cosas que no comprenden del todo.

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