¿Cuáles son los yacimientos arqueológicos más antiguos del mundo?

Sabemos que nuestros ancestros humanos vagaban por la Tierra desde hace 6 millones de años, pero ¿cuáles son los yacimientos arqueológicos más antiguos que contienen evidencias de su existencia?

Vicente Alcaíde

Una herramienta de piedra encontrada en Lomewi 3, que puede ser uno de los yacimientos arqueológicos más antiguos del mundo.
Una herramienta de piedra encontrada en Lomewi 3, que puede ser uno de los yacimientos arqueológicos más antiguos del mundo.

Resulta que en el mundo hay dos lugares, uno en Kenia y otro en Etiopía, que se consideran los principales candidatos para los yacimientos arqueológicos más antiguos del mundo, según una docena de académicos, todos con experiencia en arqueología prehistórica y antropología, consultados por LiveScience.

La cuestión de cuál es el yacimiento arqueológico más antiguo del mundo es "un tema que desde hace poco ha dividido a la comunidad arqueológica", dijo Yonatan Sahle, profesor titular de arqueología en la Universidad de Ciudad del Cabo en Sudáfrica.

Yacimiento arqueológico Lomekwi 3

El primer sitio, llamado Lomekwi 3, contiene huesos de homínidos y artefactos de piedra y está ubicado en una colina baja en West Turkana, Kenia. En un estudio publicado en 2015 en la revista Nature, los investigadores informaron que, al datar el sedimento donde se encontraron los artefactos, estimaron que la edad del sitio era de unos 3,3 millones de años.

Las herramientas probablemente fueron creadas por Australopithecus afarensis, un homínido (ancestros humanos y sus parientes) que prosperó en la región en ese momento

Los hallazgos "marcan un nuevo comienzo para el registro arqueológico conocido", escribió un equipo de científicos en el artículo de la revista. Las herramientas probablemente fueron creadas por Australopithecus afarensis, un homínido (ancestros humanos y sus parientes) que prosperó en la región en ese momento.

Arqueólogos trabajando en el yacimiento arqueológico de Lomekwi 3.
Arqueólogos trabajando en el yacimiento arqueológico de Lomekwi 3.

El yacimiento arqueológico está ubicado en una zona boscosa en una pequeña colina no lejos del lago Turkana. Es posible que Australopithecus afarensis estuviera usando los artefactos de piedra para romper nueces, se apunta en el artículo. No está claro el número de personas que vivían en el sitio en un momento determinado.

"Lomekwi 3 es el yacimiento arqueológico conocido más antiguo del mundo", señala Jason Lewis, subdirector del Turkana Basin Institute y coautor del artículo.

"Cuestionan el estado de los artefactos en Lomekwi 3, argumentando que algunos de ellos no se encontraron realmente en un contexto en el que la edad de éstos pueda ser segura"

Jeremy DeSilva, profesor asociado de antropología en Dartmouth College que no participó en el estudio, está de acuerdo en que Lomekwi 3 es el yacimiento arqueológico conocido más antiguo, pero señaló que no todos los estudiosos están de acuerdo. "Lomekwi es controvertido, y algunos de nuestros colegas no están convencidos de la antigüedad de estas herramientas", asegura DeSilva.

De hecho, una serie de artículos recientes "cuestionan el estado de los artefactos en Lomekwi 3, argumentando que algunos de ellos no se encontraron realmente en un contexto en el que la edad de éstos pueda ser segura", explicó David Braun, profesor de antropología en la Universidad George Washington. En otras palabras, los artefactos pueden no datar de la misma época que el sedimento en el que se encontraron.

Yacimiento arqueológico de Gona

Sahle es uno de esos arqueólogos. "Para muchos de nosotros, incluido yo mismo, la evidencia inequívoca de los hallazgos arqueológicos más antiguos se presenta en forma de herramientas de piedra de 2,6 millones de años en Gona", que se encuentra junto al río Kada Gona en Afar, Etiopía, afirmó Sahle.

El yacimiento arqueológico de Gona se encuentra junto al río Kada Gona, en Afar, Etiopía.
El yacimiento arqueológico de Gona se encuentra junto al río Kada Gona, en Afar, Etiopía.

La investigación en Lomekwi 3 se publicó hace relativamente poco tiempo, mientras que la investigación en Gona se ha publicado durante varias décadas y ha resistido el escrutinio académico, detalló Sahle.

Las herramientas de piedra de Gona pueden haber sido fabricadas por Australopithecus garhi, un antepasado humano que vivió en el este de África hace unos 2,5 millones de años. Se han encontrado fósiles de la especie cerca de herramientas de piedra y pueden haber sido uno de los primeros ancestros humanos en fabricar herramientas sofisticadas, señala el sitio web del proyecto Human Origins, de Smithsonian.

Lomekwi 3 "es el yacimiento arqueológico más antiguo con evidencia sólida de percusión piedra sobre piedra"

"Las afirmaciones de Lomekwi no se demostraron adecuadamente cuando se anunciaron, y no se han proporcionado nuevas pruebas", argumentó Tim White, codirector del Centro de Investigación de la Evolución Humana en el Universidad de California, Berkeley. White está de acuerdo en que Gona tiene la mejor evidencia inequívoca de ser el sitio arqueológico más antiguo.

Por otro lado, algunos estudiosos apoyan la idea de que Lomekwi es mayor que Gona. Rick Potts, director del Programa de Human Origins, de Smithsonian, está convencido de que Lomekwi 3 "es el yacimiento arqueológico más antiguo con evidencia sólida de percusión piedra sobre piedra", lo que significa que es el sitio más antiguo que tiene artefactos de piedra hechos por ancestros humanos.

Señaló que éstos en Lomekwi 3 parecen diferentes de los encontrados en Gona; son más toscos y es posible que no se hayan utilizado como herramientas en absoluto. Éstos "muestran fracturas incómodas de las rocas, incluidas lascas grandes, gruesas y de forma irregular que podrían haber sido subproductos accidentales de los golpes; con qué propósito, nadie sabe actualmente", escribió Potts, señalando que es posible que las personas en Lomekwi 3 no hayan estado creando herramientas sino golpeando rocas por razones desconocidas.

¿Un tercer candidato?

Brian Villmoare, profesor asociado de antropología en la Universidad de Nevada, declaró al respecto que, si el trabajo de campo futuro no puede aliviar las preocupaciones sobre la datación de Lomekwi 3, su segunda opción para el sitio arqueológico más antiguo sería Ledi-Geraru en Afar, Etiopía, que data de unos 2,8 millones de años.

Fósil encontrado en Ledi Geraru,en Afar, Etiopia.
Fósil encontrado en Ledi Geraru,en Afar, Etiopia.

En Ledi-Geraru, los investigadores encontraron una mandíbula de homínido parcial con dientes y la fecharon examinando la edad del sedimento circundante, informaron en la revista Science en 2015.

Sahle expreso sudas sobre la datación de este sitio, diciendo que puede ser considerablemente más joven que 2,8 millones de años y que Gona es el sitio con la mejor evidencia inequívoca

Sahle expresó dudas sobre la datación de este sitio, diciendo que puede ser considerablemente más joven que 2,8 millones de años y que Gona es el sitio con la mejor evidencia inequívoca.

Independientemente de cuál de estos sitios arqueológicos sea el más antiguo, todos ellos hacen que las pirámides de Giza (que tienen alrededor de 4.500 años) y Stonehenge (que tiene aproximadamente 5.000 años) sean relativamente jóvenes en comparación.

Fuente: LiveScience.