Cosas que el capitán Scott encontró en el Polo Sur

Hace un siglo, el capitán Scott y su equipo emprendieron una carrera condenada al fracaso, para ser los primeros en llegar al Polo Sur. Fracasaron en esta búsqueda, pero eso no era todo lo que estaban haciendo en esta misteriosa tierra rodeada de hielo.

Rocío Snyder

La expedición Terra Nova al Polo Sur.
La expedición Terra Nova al Polo Sur.

La expedición al Polo Sur del capitán Robert Socott es conocida por su fracaso: su equipo de cinco hombres murió en el viaje de regreso. Junto a sus cuerpos congelados, se encontraron en la tienda 16 kilogramos de fósiles, un registro meteorológico, decenas de notas y rollos de película tomados por el propio Scott.

Los exploradores moribundos pensaron que éstos eran demasiado valiosos para desecharlos, a pesar de que aligerar su carga podría haber jugado un papel en la lucha a vida o muerte después de semanas de viajar a temperaturas inferiores a -37 grados centígrados (-35F).

La expedición de Scott tenía un doble propósito: llegar al Polo Sur para el Imperio Británico y explorar y documentar esta gran tierra

La expedición de Scott tenía un doble propósito: llegar al Polo Sur para el Imperio Británico y explorar y documentar esta gran tierra.

Fue en respuesta a un desafío establecido en el Congreso Geográfico Internacional en 1895, que calificó a la Antártida como "la mayor exploración geográfica aún por realizar", y que resultaría en "adiciones al conocimiento en casi todas las ramas de la ciencia".

A fines del siglo XIX, la Antártida era un espacio grande, y en gran parte en blanco, en el mapa. Nadie estaba seguro de si era un continente o una colección de islas heladas.  Scott dirigió por primera vez una expedición a esta zona del Polo Sur en 1901 y regresó una década más tarde con un equipo de expertos jóvenes y hambrientos, incluido, por primera vez, un fotógrafo profesional, para recopilar un tesoro de especímenes, datos y observaciones para su análisis.

Solo un puñado de su equipo de 38 hombres partió hacia el Polo Sur en ese último viaje desafortunado. El resto continuó su investigación alrededor del campamento base.

Miembros de la expedición de Scott antes de salir en busca del Polo Sur.
Miembros de la expedición de Scott antes de salir en busca del Polo Sur.

Reunidos para responder a las preguntas apremiantes de su época, estos hallazgos también continúan arrojando luz sobre las preguntas científicas de nuestros días.

Aquí hay cuatro de sus descubrimientos clave (además del Polo Sur), y una cosa que los encontró.

Huevos de pingüino emperador

De los 2.000 especímenes de animales recolectados por Scott y su equipo en el Polo Sur, 400 de los cuales fueron descubiertos recientemente, la joya de la corona fue un trío de huevos de pingüino emperador.

"Fue la mayor búsqueda biológica de su época"

Se esperaba que estos proporcionarían la prueba largamente esperada de la Teoría de la Evolución de Darwin.

En ese momento, se pensaba que un embrión pasaba por todas las etapas de la evolución de su especie a medida que se desarrollaba. Y como los eduardianos asumieron que el pingüino emperador no volador era el ave más primitiva del mundo, esperaban que los embriones de éstos mostraran el vínculo entre los dinosaurios y las aves.

Fotografía de pingüinos tomadas durante la expedición.
Fotografía de pingüinos tomadas durante la expedición.

"Fue la mayor búsqueda biológica de su época", dice el historiador polar David Wilson, cuyo tío abuelo, Edward Wilson, fue el naturalista de Scott. "Luego recogieron los huevos y todas las teorías resultaron estar equivocadas".

Las pieles de pingüinos también recolectadas se usaron 50 años después como muestras de control para demostrar que el pesticida DDT ya había llegado a la Antártida, aparentemente prístina.

"El programa científico era tan grande que básicamente fundó la ciencia polar moderna", dice Wilson. "Así que proporciona los datos de referencia para casi todos los estudios".

Fósil de eslabón perdido

El fósil que se encontró junto al cuerpo de Scott fue la planta Glossopteris indica, un árbol extinto parecido a una haya de hace 250 millones de años.

Con poca comida y luchando contra el mal tiempo, los exploradores-científicos tenían un objetivo específico en mente

En el viaje de regreso desde el Polo Sur, se detuvieron para explorar una morrena bajo el monte Buckley. Este no fue un desvío aleatorio. Con poca comida y luchando contra el mal tiempo, los exploradores-científicos tenían un objetivo específico en mente.

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Fósil que se encontró junto al cuerpo del capitán Scott. Foto: BBC.

Una teoría recién acuñada sostenía que la Antártida había sido una vez parte de un antiguo supercontinente llamado Gondwanaland (ahora Gondwana), y una vez tuvo un clima lo suficientemente templado como para albergar árboles.

Era una teoría convincente. Todo lo que necesitaba era una prueba. Entonces, cuando Scott y compañía encontraron este fósil, fue como encontrar la pieza que faltaba en el rompecabezas de la Tierra.

"El hallazgo de ese espécimen fue un momento seminal", apunta Wilson. "Nos ayudó a cambiar nuestra comprensión geológica del planeta".

Vida silvestre en acción

Además de especímenes, bocetos y fotografías, Terra Nova regresó con imágenes nunca antes vistas de criaturas polares en acción.

"Scott creía que la cámara podía desempeñar un papel en la exploración científica que aún no había logrado"

Era la primera vez que se utilizaba una cámara de cine para lograr avances en el estudio de la biología. También estableció el estándar para futuras expediciones y documentales de vida silvestre.

"Scott creía que la cámara podía desempeñar un papel en la exploración científica que aún no había logrado", comenta Wilson, autor de “Las fotografías perdidas del Capitán Scott”.

El fotógrafo de la expedición, Herbert Ponting, capturó las formas y texturas del hielo y filmó los ciclos de vida y los comportamientos de los habitantes poco conocidos de la región.

Miembros de la expedición comandada por Scott, en una imagen cedida por el Instituto Scott de Investigación Polar (2)
Miembros de la expedición comandada por Scott. Foto:  Instituto Scott de Investigación Polar.

Al filmar a las focas de Weddell, masticando agujeros en el hielo con sus dientes caninos, por ejemplo, Ponting refutó las teorías existentes sobre cómo las focas creaban agujeros para respirar.

Y, al filmar orcas cazando en manada, Ponting casi se convirtió en su almuerzo. El hielo debajo de él se levantó y comenzó a dividirse cuando aéstas  lanzaron un ataque coordinado para arrojarlo al mar, un comportamiento conocido como lavado de olas.

Clima severo

En una época del año en que las temperaturas son relativamente suaves -28 °C, el equipo polar de cinco hombres del Capitán Scott pereció durante una ola de frío prolongada cuando el mercurio cayó en picado a -40 °C.

"Nadie en el mundo hubiera esperado las temperaturas y superficies que nos hemos encontrado en esta época del año. Está claro que estas circunstancias llegan muy repentinamente"

El pronóstico detallado elaborado por el meteorólogo George C, Simpson para el avance hacia el Polo Sur no mostró señales de este desafortunado evento meteorológico.

En un último mensaje al público británico, Scott escribió: "Nadie en el mundo hubiera esperado las temperaturas y superficies que nos hemos encontrado en esta época del año. Está claro que estas circunstancias llegan muy repentinamente, y nuestro naufragio se debe sin duda a este repentino advenimiento del clima severo".

¿Una desgracia inesperada y rara, o simplemente se equivocó el pronóstico?

El capitán Scott tomó esto poco antes de morir.
El capitán Scott tomó esto poco antes de morir.

Lo primero, señala Susan Solomon, experta en ciencia atmosférica y autora de The Coldest March. Los datos meteorológicos meticulosamente analizados de Simpson habrían sido correctos en casi cualquier otro año, pero 1912 fue un año en el que el invierno antártico comenzó duro y temprano.

Su investigación contribuyó en gran medida a la comprensión no solo del clima de la Antártida, sino también de cómo interactúan las corrientes de viento superiores en el hemisferio sur

Su investigación contribuyó en gran medida a la comprensión no solo del clima de la Antártida, sino también de cómo interactúan las corrientes de viento superiores en el hemisferio sur.

Legado fúngico; la cabaña de 100 años de Scott alberga un descubrimiento.

Durante el trabajo de restauración de la caballa, se encontraron tres nuevas especies de hongos de la madera alimentándose de ésta y su contenido. Así que, los restauradores llamaron al patólogo de plantas Robert Blanchette, de la Universidad de Minnesota, quien al principio asumió que éstos se habían unido a los visitantes o materiales importados.

El capitán Robert Falcon Scott toma nota en la cabaña de Hunt Point. (2)
El capitán Robert Falcon Scott toma nota en la cabaña de Hunt Point. (2)

"Pero nuestra secuenciación de ADN, utilizada para identificar los hongos, ha encontrado que hay especies presentes en la madera de la cabaña que no se habían hallado previamente y que no son similares a las especies conocidas", advierte Blanchette.

Pruebas posteriores han encontrado los mismos hongos en la región del Mar de Ross y la Península Antártica -el lado opuesto del continente- y en otras cabañas históricas.

Descubrir nuevas especies en la cabaña de Scott es lógico, argumenta Blanchette. "El objetivo de la expedición era estudiar todas las cosas nuevas en este ecosistema único. Estoy seguro de que estos hongos, encontrados 100 años después, habrían sido de gran interés para los biólogos y otros científicos en el último viaje de Scott".