Cinco grandes contribuciones de Louis Pasteur que cambiaron el mundo

Louis Pasteur fue uno de los primeros científicos en descubrir el papel de los microorganismos en las enfermedades y cómo las vacunas podían prevenirlas. Recordamos sus cinco grandes contribuciones cuando se va a cumplir en diciembre el doscientos aniversario de su nacimiento.

Rosario Martínez

Louis Pasteur trabajó incansablemente para combatir las enfermedades.
Louis Pasteur trabajó incansablemente para combatir las enfermedades.

Ampliamente considerado como uno de los científicos más brillantes de la historia, Louis Pasteur revolucionó el mundo tal como lo conocemos. Sus avances han salvado innumerables vidas y mejorado la de personas de todo el mundo, y su trabajo allanó el camino para el campo de la microbiología. Éstas son cinco grandes contribuciones de este inigualable científico.

1. Teoría de los gérmenes de las enfermedades

Para la mayoría, Louis Pasteur es recordado por sus estudios sobre la pasteurización, un proceso que lleva su nombre, pero antes de que pudiera demostrarla, necesitaba una herramienta adicional: la teoría de los gérmenes de las enfermedades. Durante la mayor parte de la época medieval, la teoría prevaleciente con respecto a las enfermedades fue la teoría del miasma, que afirma que enfermedades como el cólera, la clamidia y la peste fueron causadas por un miasma, un mal aire nocivo.

Fue Pasteur quien primero demostró que los gérmenes nos enferman

En la década de 1800, la gente comenzó a cuestionar la teoría y algunos científicos (como John Snow) empezaron a escribir ensayos sobre sus observaciones sobre la invalidez de la teoría del miasma. Sin embargo, fue Pasteur quien primero demostró que los gérmenes nos enferman. Encontró no solo que los microorganismos pueden enfermarnos, sino que también escribió recomendaciones sobre cómo matar éstos y protegernos.

Su trabajo allanó el camino para el campo de la microbiología.
El trabajo de Louis Pasteur allanó el camino para el campo de la microbiología.

Para respaldar su teoría, expuso caldo recién hervido al aire en recipientes que contenían un filtro para evitar que entraran todas las partículas. Nada creció dentro de los caldos, por lo que estaba claro que las cosas que generalmente crecen en tales caldos provienen del exterior.

2. Pasteurización

La pasteurización es por lo que se conoce principalmente a Louis Pasteur en la actualidad. Habiendo demostrado previamente que los microorganismos no solo causan enfermedades, sino que también hacen que los alimentos se fermenten y se pongan rancios, se dio cuenta de que, al calentar la cerveza o el vino, podría evitar que se agrien. Este proceso elimina los microbios patógenos y reduce el número de microbios para prolongar la calidad de la bebida.

Este proceso todavía se usa ampliamente en la actualidad, especialmente, para productos lácteos y cervezas

No se trata de una esterilización completa (que elimina todos los microorganismos), sino que reduce la cantidad de patógenos hasta el punto en que es muy poco probable que la comida o la bebida se vuelvan agrias. Este proceso todavía se usa ampliamente en la actualidad, especialmente, para productos lácteos y cervezas.

3. Salvar la industria europea de la seda

Mientras trabajaba en la teoría de los gérmenes, Louis Pasteur también tuvo otro logro importante: descubrió que una enfermedad grave de los gusanos de seda, la pebrina, era causada por un pequeño organismo microscópico ahora conocido como Nosema bombycis. En ese momento, la industria de la seda francesa estaba gravemente afectada y la enfermedad comenzaba a extenderse a otras áreas.

Louis Pasteur también tuvo otro logro importante, descubrió que una enfermedad grave de los gusanos de seda se debía a un organismo microscópico
Louis Pasteur también tuvo otro logro importante: descubrió que una enfermedad grave de los gusanos de seda se debía a un organismo microscópico.

Pasteur salvó la industria de la seda en Francia, al desarrollar un método para examinar los huevos de gusanos de seda en busca de aquellos que no estaban infectados; este método todavía se usa en la actualidad.

4. Inmunología y vacunación

Como el hombre que finalmente demostró cuán peligrosos pueden ser los gérmenes, Louis Pasteur trabajó incansablemente para combatir las enfermedades. Después de una serie de eventos bastante extraño, Pasteur accidentalmente encontró una manera de desarrollar una vacuna.

Los registros históricos ahora muestran que se atribuyó el mérito de algo que no fue idea suya: utilizó el método de su rival Jean-Joseph-Henri Toussaint, un veterinario de Toulouse, para crear la vacuna contra el ántrax

La noción de una forma débil de una enfermedad que causa inmunidad a la versión virulenta no era del todo nueva, pero Pasteur quería desarrollar este método para el ántrax y el cólera. Desafortunadamente, los registros históricos ahora muestran que se atribuyó el mérito de algo que no fue idea suya: utilizó el método de su rival Jean-Joseph-Henri Toussaint, un veterinario de Toulouse, para crear la vacuna contra el ántrax. Toussaint nunca recibió crédito por su trabajo.

Sin embargo, todavía hizo otras grandes contribuciones a la inmunología y la vacunación.

5. El Instituto Pasteur

Pasteur fundó un organismo para continuar con su legado e investigación. Hoy, el Instituto Pasteur es uno de los principales centros de investigación del mundo. Alberga 100 unidades de investigación y cerca de 2.700 personas, incluidos 500 científicos permanentes y aún más científicos visitantes.

Busto del científico, frente al Instituto Pasteur en París.
Busto del científico, frente al Instituto Pasteur en París.

Entre los logros de los científicos que trabajan en el instituto está una mejor comprensión de la difteria, una enfermedad que solía matar a miles de niños cada año, una vacuna contra la tuberculosis, una vacuna contra la fiebre tifoidea y muchos otros logros importantes.

Su vida no siempre fue glamorosa y fue controvertida, pero sigue siendo uno de los científicos más brillantes que jamás haya existido

Éstos son solo algunos de los eventos por los que Louis Pasteur es reverenciado en la actualidad. Su vida no siempre fue glamorosa y fue controvertida, pero sigue siendo uno de los científicos más brillantes que jamás haya existido.

Fuente: ZME Science.