Científicos españoles crean un material que produce gasolina

Un equipo científico español ha diseñado y patentado un nuevo material llamado ITQ-21, capaz de romper las moléculas que forman el petróleo y producir así gasolina de alto octanaje y propileno.

Un grupo de trabajo, formado por miembros del CSIC (Consejo Superior de Investigaciones Científicas), de la Universidad Politécnica de Valencia y del Instituto de Ciencia de Materiales de Barcelona, ha sintetizado y determinado la estructura de un nuevo material denominado ITQ-21.

Una de las aplicaciones más importantes de este elemento es la creación de gasolina. Los investigadores lograron introducir en la estructura de la sustancia centros ácidos y oxidantes que pueden catalizar (transformar sin alterarse) procesos químicos en los campos del refino del petróleo y sus derivados, produciendo así un combustible de alto octanaje.

El ITQ-21 imita la actuación de las enzimas, unos catalizadores biológicos presentes en la naturaleza que dirigen las reacciones químicas hacia la formación de los productos deseados. Dichos catalizadores están constituidos por un centro activo, sobre el que se produce la reacción, y unas proteínas que forman canales de reacción y seleccionan los reactivos necesarios, haciendo que se absorban de manera correcta.

Según el comunicado hecho público por el CSIC, estos sistemas son "un buen modelo para diseñar materiales que catalicen de forma selectiva los procesos químicos industriales". Así, el nuevo elemento está formado por canales y cavidades del tamaño de las moléculas del reactivo (sustancia empleada para descubrir la presencia de otra), que actúan como "un tamiz molecular, escogiendo los reactivos deseados y aproximándose así al comportamiento de las enzimas".

Además de su utilidad como productor de gasolina, el ITQ-21 también ofrece nuevas posibilidades en la elaboración de sensores y microláseres, en la preparación de interruptores moleculares (en el campo de la fotónica) y en la obtención de polímeros - un compuesto químico - emisores de luz.