Descubren un sencillo método para acabar con los productos químicos más persistentes

Investigadores han desarrollado una forma de descomponer los productos químicos de larga duración (PFAS) y perjudiciales para la salud, que es más fácil y barata que los métodos utilizados actualmente.

Las espumas contraincendios a menudo usan estos productos químicos de larga duración.
Las espumas contraincendios a menudo usan estos productos químicos de larga duración.

Las sustancias perfluoroalquiladas y polifluoroalquiladas, o PFAS, se utilizan ampliamente en diversos productos, como espumas contra incendios, ropa impermeable y utensilios de cocina antiadherentes. Denominados "productos químicos para siempre", porque no se descomponen en condiciones ambientales típicas, los PFAS se acumulan en el suelo y el agua y pueden persistir en el cuerpo humano una vez ingeridos.

Un estudio estadounidense de 2015 encontró PFAS en la sangre del 97% de los participantes, y los científicos los han relacionado con afecciones que incluyen enfermedad de la tiroides, niveles altos de colesterol y cáncer

Un estudio estadounidense de 2015 encontró PFAS en la sangre del 97% de los participantes, y los científicos los han relacionado con afecciones que incluyen enfermedad de la tiroides, niveles altos de colesterol y cáncer.

Los PFAS se pueden eliminar del agua, pero acabar con ellos se ha transformado en un desafío. Cuando se entierran en vertederos, se filtran en el medio ambiente circundante, con el riesgo de contaminación del suelo y las aguas subterráneas.

Tratamientos costosos y severos

Los métodos para eliminar los PFAS generalmente resultan ser tratamientos costosos y severos, algunos de los cuales requieren altas presiones y temperaturas superiores a 1.000 ° C. Además, hay evidencia de que la incineración de productos que contienen estas sustancias puede propagarlas en el medio ambiente, señala Brittany Trang, química ambiental de la Universidad Northwestern en Evanston, Illinois, quien codirigió el último estudio. "Hay necesidad de un método para deshacerse de los PFAS de una manera que no continúe contaminando", afirma.

Estas sustancias se usan en la ropa impermeable.
Estas sustancias se usan en la ropa impermeable. Foto: IStock.

Por tanto, el estudio de su equipo, publicado el 18 de agosto en Science, es prometedor para descomponer uno de los grupos más grandes de PFAS, utilizando reactivos de bajo costo y temperaturas de aproximadamente 100 ° C.

Los investigadores esperan que su estudio ayude a otros a desarrollar sus propios enfoques para descomponer los PFAS

Los PFAS deben su durabilidad a una serie de enlaces carbono-flúor, que se encuentran entre los más fuertes de la naturaleza. En lugar de tratar de romper éstos, Trang y sus colegas se dirigieron a un grupo químico que contiene átomos de oxígeno en un extremo de las moléculas de PFAS llamadas ácidos perfluoroalquilo carboxílicos o PFCA. Al calentar los compuestos en el disolvente dimetilsulfóxido (DMSO), con un reactivo común utilizado en la fabricación de limpiadores y jabones, los investigadores eliminaron con éxito el grupo que contenía oxígeno. Esto desencadenó una cascada de reacciones que, finalmente, convirtieron los compuestos en productos inofensivos.

Los investigadores esperan que su estudio ayude a otros a desarrollar sus propios enfoques para descomponer los PFAS. "Cualquiera que trabaje en la degradación de PFAS puede ver esto y tal vez tener una mejor comprensión de lo que podría estar sucediendo", declara el coautor William Dichtel, quien estudia la eliminación de estas sustancias en la Universidad Northwestern. "Aunque no pretendo que esta sea la solución final, realmente es por eso que hago ciencia, para poder tener un impacto positivo en el mundo", concluye.

Fuente: Nature.

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