La búsqueda de 2.000 años del monstruo del lago Ness

La búsqueda científica del mítico monstruo del lago Ness ha revelado algunos datos sorprendentes sobre su hogar en las Tierras Altas de Escocia.

Vicente Alcaíde

En 2019, se estudio en profundidad el misterio del monstruo del lago  Ness.
En 2019, se estudio en profundidad el misterio del monstruo del lago Ness.

Una pequeña columna en un periódico local hace 86 años inspiró un monstruoso mito. El artículo de Inverness Courier de mayo de 1933 explica cómo un conocido hombre de negocios y su esposa conducían por la costa norte del lago Ness cuando presenciaron una “tremenda agitación” en el agua.

Al detenerse, notaron una enorme criatura con un "cuerpo parecido a una ballena" que emitía "olas que eran lo suficientemente grandes como para haber sido enviadas por un barco de vapor que pasaba ". Atónitos, la pareja esperó casi media hora con la “esperanza de que el monstruo (si es que lo era) volviera a salir a la superficie”.

No fue así, pero nació la leyenda moderna del monstruo del Lago Ness.

La búsqueda obsesiva de una criatura acuática de cuello largo con aspecto de dinosaurio ha arrojado solo fotografías manipuladas, agua turbia y accesorios de películas

A lo largo de los años, la búsqueda obsesiva de una criatura acuática de cuello largo con aspecto de dinosaurio ha arrojado solo fotografías manipuladas, agua turbia y accesorios de películas. Pero, en el otoño de 2019, el misterio adquirió un nuevo giro cuando un estudio largamente esperado que utilizó ADN ambiental causó sensación con algunas conclusiones sorprendentes sobre lo que realmente puede haber en el lago.

“El ADN ambiental es una herramienta nueva y poderosa para comprender nuestro mundo”, dice a Neil Gemmell, genetista de la Universidad de Otago y líder del equipo del proyecto Loch Ness Hunters. “Y estamos construyendo una imagen relativamente precisa de la vida en el lago. Si bien no se encontraron reptiles, es plausible que haya otras criaturas de tamaño inusual allí”.

En 1933, nació la leyenda moderna del monstruo del Lago Ness.
En 1933, nació la leyenda moderna del monstruo del Lago Ness.

Entonces, ¿el Monstruo del Lago Ness es real?

Los fenómenos inexplicables que involucran al Lago Ness son anteriores a ese fatídico viaje en 1933. De hecho, los humanos han visto algo que acecha en sus profundidades durante milenios.

Una talla de piedra picta del siglo I representa un animal de cabeza grande con aletas que, según algunos, parece un elefante nadando, por ejemplo. “La forma en que funciona la humanidad es que racionalizamos y revisamos las mitologías”, señala Adrian Shine, líder del Proyecto Loch Ness e investigador desde hace mucho tiempo.

El primer avistamiento escrito proviene de una biografía del siglo VII del misionero San Columba, el santo responsable de convertir Escocia al cristianismo a mediados del siglo VI

En varios textos de 1.500 años de antigüedad, se observaron serpientes de mar, caballos de agua y kelpie de agua en las vías fluviales de Escocia. El primer avistamiento escrito proviene de una biografía del siglo VII del misionero San Columba, el santo responsable de convertir Escocia al cristianismo a mediados del siglo VI. En este texto, se encuentra con un grupo de lugareños que entierran a un compañero asesinado por una bestia acuática. Al tocar su bastón, San Columba le devolvió la vida al hombre. Luego, ordenó a uno de sus discípulos que cruzara a nado el lago para recuperar un bote para los hombres. Mientras lo hacía, fue perseguido por la misma bestia acuática.

Pero San Columba, con la ayuda de la oración, persuadió al monstruo para que dejara al hombre en paz. La bestia volvió a sumergirse en el agua y los lugareños, agradecidos, se convirtieron al cristianismo en el acto.

Un mural, pintado en 1899, que representa a San Columba convirtiendo a los pictos a mediados del siglo VI.
Un mural, pintado en 1899, que representa a San Columba convirtiendo a los pictos a mediados del siglo VI.

El hecho de que haya historias de una criatura en el Lago Ness que datan de hace 1.500 años y continúan hasta el día de hoy es prueba suficiente de que realmente hay algo ahí abajo, apunta Gary Campbell, quien, junto con su esposa Kathy, creó un registro de avistamientos del Lago Ness.

Campbell tuvo su encuentro en marzo de 1996. “Esta pequeña joroba negra salió del agua a un cuarto de milla de distancia”, dice. Al querer proporcionar un informe, descubrió que no había una lista o registro real dedicado a los avistamientos del Monstruo del Lago Ness. Entonces, creó el suyo propio.

Más de dos décadas después, el registro de Campbell tiene 1.136 avistamientos en su base de datos. Algunos de ellos son relatos históricos, otros son avistamientos modernos extraídos de informes directos, artículos de periódicos y otras fuentes.

La mayoría de los avistamientos reportados es en realidad cosas que son fácilmente identificables, como estelas de botes o aves que se sumergen en el agua

Campbell dice que la mayoría de los avistamientos reportados es en realidad cosas que son fácilmente identificables, como estelas de botes o aves que se sumergen en el agua. Después de una investigación inicial, solo alrededor de un tercio llega al registro, e incluso algunos de esos no son necesariamente monstruosos.

En el registro de Campbell, hay cientos de fotografías de aficionados. Muchas están borrosas, desenfocadas, indistinguibles y poco convincentes. En otras palabras, no se parecen en nada a la icónica "Fotografía del cirujano", alrededor de 1934.

Después de la cobertura inicial de 1933, el Monstruo del Lago Ness se convirtió en una sensación mediática, apareciendo no menos de 55 veces solo en The New York Times durante los siguientes 18 meses. Luego, el 21 de abril de 1934, el Daily Mail de Londres publicó una foto que cambió para siempre la forma en que veíamos a Nessie.

Supuestamente tomada por el respetado ginecólogo londinense Robert Wilson, la imagen muestra una criatura medio sumergida con una espalda larga y esbelta, cuello estirado y rostro puntiagudo. Se parece mucho a un plesiosaurio, un enorme reptil marino extinto hace mucho tiempo con aletas que vivió durante la era Jurásica. Y desencadenó una locura como ninguna otra en la historia de la criptozoología, enviando turistas a las Tierras Altas de Escocia para ver por sí mismos a la criatura.

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Hay historias de una criatura en el Lago Ness que datan de hace 1.500 años.

Sesenta años después, finalmente se estableció que la foto era un engaño. En 1933, The Daily Mail había enviado al cineasta Marmaduke "Duke" Wetherell para capturar la primera evidencia de la criatura. Regresó reclamando la victoria junto con moldes de huellas. Aunque inicialmente estaba emocionado, The Daily Mail los envió al Museo de Historia Natural para un análisis más detallado. Eran de un animal poderoso y de patas blandas, pero de un hipopótamo.

Fotografiaron al monstruo de juguete que se balanceaba en el lago Ness a una distancia lo suficientemente lejana como para dar la ilusión de un tamaño monstruoso

Wetherell, en busca de venganza, reclutó a su hijo, Ian, y a su hijastro, Christian Spurling, para construir un Monstruo del Lago Ness. Hicieron esto tomando un submarino de juguete de hojalata e injertando un cuello curvo de un pie de largo de madera plástica pintada de gris en la parte superior. Luego, colocaron una tira de lastre de plomo en el fondo para que no flotara hacia la superficie. Fotografiaron al monstruo de juguete que se balanceaba en el lago Ness a una distancia lo suficientemente lejana como para dar la ilusión de un tamaño monstruoso. Finalmente, reclutaron a Wilson para revelar las fotos y reclamarlas como propias. Hasta el día de hoy, no está claro por qué se convenció al médico para que se involucrara.

Todo el complot solo se descubrió en 1994 cuando dos ávidos investigadores descubrieron un recorte de periódico de 1975 en el que Ian Wetherell reconocía el engaño. Si bien tanto Marmaduke como Ian habían muerto para entonces, los cazadores de Nessie de hoy en día corroboraron la historia con Christian Spurling, que entonces tenía 94 años.

Una de las investigaciones llevadas a cabo sobre el monstruo del Lago Ness.
Una de las investigaciones llevadas a cabo sobre el monstruo del Lago Ness.

Si bien es la falsificación más famosa de Nessie, está lejos de ser la única. En 1972, una foto tomada durante una expedición conjunta de la Academia de Ciencias Aplicadas y la Oficina de Investigación del Lago Ness (LNI) supuestamente muestra un "objeto con forma de aleta". Impreso en varias revistas creíbles, reforzó el caso de que había algún tipo de criatura grande. Sin embargo, la evidencia también apunta a que también fue una manipulación.

Era un accesorio de película del film de 1970 “La vida privada de Sherlock Holmes”, que se había hundido hasta el fondo durante el transcurso del rodaje

Un estudio submarino de 2016 del lago Ness, realizado por un dron marino llamado Munin, arrojó una imagen de sonar de algo en el fondo del lago con una forma distintiva de cuello largo. Sí, Munin había encontrado a Nessie, pero no a la verdadera. Era un accesorio de película del film de 1970 “La vida privada de Sherlock Holmes”, que se había hundido hasta el fondo durante el transcurso del rodaje.

El papel de la ciencia

Si bien abundaban las falsificaciones y los engaños, la ciencia también desempeñó un papel importante en la búsqueda de Nessie. Ya en 1904, se realizó un estudio batimétrico, que observó que el Lago Ness es muy propenso a los espejismos, debido a la lenta reacción del cuerpo de agua profundo a los cambios de temperatura. Una distorsión o alargamiento de un reflejo era un lugar común, tal vez incluso convertir un ave acuática de un metro de largo en una que pareciera tres o cuatro veces su tamaño real. Más tarde, se revelaría que el sonar tendría problemas similares en lo que respecta a los cambios de temperatura.

Cuando estalló la manía del monstruo del lago Ness a mediados de la década de 1930, varios biólogos se turnaron para inspeccionar el lago con la esperanza de encontrar una explicación más plausible. En ese momento, no se pensó que las focas grises realmente vivían en el lago debido al agua dulce y a las temperaturas extremadamente frías del agua, pero varios científicos atribuyeron avistamientos de monstruos a estos mamíferos que siguen al salmón. Al final resultó que, en 1985, se demostró que tenían razón en la suposición de que se podían encontrar focas en el lago Ness en los meses de verano debido a la persecución de sus presas.

Un cartel de piedra en uno de los muchos puntos de vista de Loch Ness en Escocia.
Un cartel de piedra en uno de los muchos puntos de vista de Loch Ness en Escocia.

Una película de 1960 capturó algo que originalmente se pensó que no era identificable, pero un análisis reciente con enfoque de imagen reveló que probablemente era un barco borroso. En el verano de ese año, una expedición conjunta de Cambridge y Oxford instaló cámaras para mantener una gran parte del lago bajo observación constante. Todos sus 19 "avistamientos" fueron estelas de botes o aves de cuello largo en busca de peces.

A lo largo de la siguiente década, las expediciones científicas continuaron realizando investigaciones en la superficie del Lago Ness (principalmente por parte de la Oficina de Investigación de Fenómenos del Lago Ness ), pero siguieron regresando con muy poca evidencia de una gran forma de vida que habitara el lago.

Encontraron invertebrados previamente desconocidos, como gusanos, babosas y anguilas que viven en las oscuras y frías profundidades de las aguas escocesas

En 1973, Adrian Shine, usando fotografías submarinas y cámaras, buscó en el fondo cualquier señal de animales grandes. Si bien no encontraron a Nessie, encontraron invertebrados previamente desconocidos, como gusanos, babosas y anguilas que viven en las oscuras y frías profundidades de las aguas escocesas. El sonar se convirtió en una parte importante de la búsqueda en la década de 1980 con Operation Deepscan, utilizando ecosondas Lowrance para crear una "cortina de sonar" alrededor del lago. En su mayoría obtuvieron falsos positivos, interferencias y el posible sello.

En la década de 1990, un estudio de tres años de la cadena alimenticia del Lago Ness reveló que las fuentes de alimento probablemente no podrían soportar ningún tipo de población de animales omnívoros masivos. Luego, en 1994, Shine dirigió el Proyecto Rosetta con la intención de perforar núcleos de sedimentos para documentar la historia ambiental del lago. Ya se sabía que la edad aproximada era de 10.000 a 12.000 años, pero la pregunta pendiente era si el mar había entrado en el lago al final de la Edad de Hielo (hace unos 12.000 años). La idea era que, si una criatura de finales del Jurásico/Cretácico viviera en el lago, habría tenido que llegar en esta época.

Equipo utilizado durante la Operación Deepscan, en 1987.
Equipo utilizado durante la Operación Deepscan, en 1987.

El proyecto salió sin evidencia de que el mar entrara en el lago al final de la Edad de Hielo. Shine dice que este fue el principio del fin de su creencia de que un plesiosaurio vivía en el lago Ness.

Mientras crecía en Nueva Zelanda en la década de 1970 y principios de la de 1980, Neil Gemmell consumió cualquier cosa sobre el Triángulo de las Bermudas, los extraterrestres y el Monstruo del Lago Ness.

En la actualidad, Gemmell es uno de los líderes de Nueva Zelanda en la investigación del ADN ambiental y describe su trabajo como una recopilación de “todas las partes que dejamos al pasar por un entorno. Ya sean escamas de piel, pestañas, caca u orina”. En los últimos años, su trabajo comenzó a atraer la atención de los investigadores de criptozoología, incluidos aquellos que buscaban Bigfoot.

Se dio cuenta de que usar su experiencia científica para resolver el misterio del Monstruo del Lago Ness podría ser el ejemplo perfecto de cómo utilizar una leyenda popular para demostrar un punto científico

En abril de 2017, se dio cuenta de que usar su experiencia científica para resolver el misterio del Monstruo del Lago Ness podría ser el ejemplo perfecto de cómo utilizar una leyenda popular para demostrar un punto científico. “Estaba un poco preocupado por cómo esto podría influir en mi carrera”, señala Gemmell, “pero era una oportunidad para hablar con la gente sobre ciencia de una manera diferente”, agrega.

En junio de 2018, reunió a un equipo conocido como Loch Ness Hunters, que incluía expertos en biología marina, evolución, arqueología, ecología molecular y especies acuáticas... además de Adrian Shine. Luego, descendieron sobre el lago Ness. En el transcurso de dos semanas, navegaron por el lago recolectando 250 muestras de agua.

 “Efectivamente, estábamos usando una red molecular para atrapar el material celular y luego extrayendo el ADN de esa secuencia para ver qué especies estaban presentes en el material celular que se encuentra en el agua”, indica Gemmell.

Los cazadores del lago Ness Eric Verspoor, Gert Jan Jeunen, Neil Gemmell y Adrian Shine mientras recolectaban muestras de agua en el lago.
Los cazadores del lago Ness Eric Verspoor, Gert Jan Jeunen, Neil Gemmell y Adrian Shine mientras recolectaban muestras de agua en el lago.

Durante el año siguiente, sometieron las muestras a la última tecnología de secuenciación de genes y seis equipos diferentes de todo el mundo trabajaron de forma independiente para hacer coincidir el ADN. "Pudimos identificar la vida en el lago con cierto nivel de confianza", comenta Gemmell.

Los resultados, publicados en septiembre de 2019, mostraron que hay unas 3.000 especies presentes, muchas de las cuales viven a nivel microscópico. Pero los resultados también incluyeron animales grandes como 11 especies de peces, 20 mamíferos y tres anfibios. Pero, en particular, no hay ADN de reptil.

Gemmell dice que es plausible, aunque no probable, que pueda haber anguilas de un tamaño inusualmente grande en el lago Ness

“No hay nada ni remotamente parecido a eso en nuestras muestras”, explica Gemmell. "La teoría de los plesiosaurios no se sostiene, por así decirlo", añade.

Lo que también descubrieron en el lago fue una gran cantidad de anguilas, ya que su ADN apareció en casi todas las muestras de agua recogidas por el equipo. Gemmell dice que es plausible, aunque no probable, que pueda haber anguilas de un tamaño inusualmente grande en el lago Ness.

“Creo que hay suficiente comida en el lago Ness para una pequeña población de anguilas razonablemente grandes”, detalla Gemmell. “Pero todavía queda mucho trabajo por hacer”.

El estudio también viene con algunas limitaciones. El ADN se descompone en el agua en aproximadamente una semana, por lo que solo proporcionó una ventana de siete días para cada muestra. Eso eliminaría potencialmente la recolección de ADN de especies transitorias como focas o esturiones, que son peces migratorios y se sabe que nadan dentro y fuera del agua dulce.

También recogieron mucho ADN que no pudieron emparejar con una especie conocida (alrededor del 20 al 25 por ciento), debido a que las secuencias eran demasiado cortas, faltaban hebras u otras anomalías. Claro, algunos podrían usar esto como evidencia de que el plesiosaurio Nessie todavía está por ahí, pero, al igual que la búsqueda de Bigfoot, la carga de la prueba es encontrar evidencia para confirmar que algo existe.