¿Por qué algunos peces recurren al canibalismo?

Peces, como los guppies y los peces mosquito, son conocidos por practicar el canibalismo en cautiverio. Sin embargo, es muy poco probable que recurran a éste en entornos salvajes, según una investigación, que ha estudiado las razones de este comportamiento.

Lourdes Fernández

En los laboratorios, existen protocolos para evitar el canibalismo entre los peces.
En los laboratorios, existen protocolos para evitar el canibalismo entre los peces.

El canibalismo, cazar y comerse a otros individuos de tu propia especie, es un comportamiento peculiar, que ocupa un lugar destacado en la mitología y la ficción humanas. Pero, ¿qué tan común es en la naturaleza y por qué los organismos recurrirían a una acción tan extremo solo para obtener una comida?

Los investigadores decidieron averiguarlo analizando los datos de más de una década obtenidos de casi 12.000 peces de 17 especies en la naturaleza.

“Estos son datos acumulados de varios proyectos diferentes a lo largo de los años”

“Estos son datos acumulados de varios proyectos diferentes a lo largo de los años”, dice Brian Langerhans, profesor asociado de biología en la Universidad Estatal de Carolina del Norte y autor principal del estudio en Ecología y Evolución.

“Para identificar los mecanismos responsables de este tipo de fenómenos en la naturaleza, necesitábamos tamaños de muestra realmente grandes. Entonces, acumulamos los datos para este trabajo mientras hacíamos otros proyectos”, explica.

Rüdiger Riesch, profesor titular de biología evolutiva en la Universidad Royal Holloway de Londres y uno de los autores del estudio, señala que “en cautiverio, los peces mosquito y los guppies practicarán el canibalismo con tanta frecuencia que existen protocolos en los laboratorios de investigación y la acuicultura para separar rápidamente a las crías de los peces más grandes".

Los peces mosquitos y los guppies practican el canibalismo en cautiverio.
Los peces mosquitos y los guppies practican el canibalismo en cautiverio.

Pero, añade, cuando observas las dietas de los peces en la naturaleza, realmente no encuentras mucha evidencia de ello”, declara Riesch. "Queríamos averiguar si el canibalismo ocurre en la naturaleza y por qué".

Los investigadores examinaron las dietas de 11.946 peces en la naturaleza, usando disección o rayos X para determinar qué habían comido los peces. Encontraron solo 35 casos de canibalismo, en solo tres especies de peces mosquito, menos del 0,30% de ocurrencia.

El canibalismo fue más frecuente en poblaciones con niveles muy altos de competencia por el alimento; es decir, poblaciones que carecen de grandes depredadores donde las densidades de población eran especialmente altas

El canibalismo fue más frecuente en poblaciones con niveles muy altos de competencia por el alimento; es decir, poblaciones que carecen de grandes depredadores donde las densidades de población eran especialmente altas.

Para probar experimentalmente las posibles causas del canibalismo, el equipo estudió 720 peces adicionales mediante la creación de "mesocosmos", grandes contenedores al aire libre donde recrearon el entorno natural de los peces, pero permitieron a los investigadores controlar elementos, como la densidad de población, el riesgo de depredación, y disponibilidad de recursos.

Los ejemplares se observaron durante una semana, para determinar qué podría influir en los comportamientos caníbales. Los resultados de estos experimentos también apuntaron a la densidad de población y la disponibilidad de recursos como los impulsores clave del canibalismo.

Los investigadores analizaron datos obtenidos durante una década de casi 12.000 peces de 17 especies en la naturaleza.
Los investigadores analizaron datos obtenidos durante una década de casi 12.000 peces de 17 especies en la naturaleza.

“La competencia por los recursos parece ser la principal causa del canibalismo”, comenta Langerhans. “También vimos que la falta de depredación tiene un efecto indirecto sobre el canibalismo: la liberación de la depredación permite que la densidad de población se dispare, lo que disminuye los recursos. Este mismo factor impulsor puede ser responsable de muchos casos de canibalismo en todo el reino animal en entornos naturales”.

El equipo también pudo descartar algunas posibles causas de canibalismo.

“El canibalismo no ocurre cuando los peces más grandes se encuentran con más frecuencia con los peces más pequeños”, revela Langerhans. "Además, no fue simplemente el gran tamaño corporal lo que explicó qué individuos canibalizaron: las hembras, que son más grandes, canibalizaron mucho más que los machos, pero parece estar más relacionado con sus mayores requisitos energéticos para tener crías vivas que con su tamaño real", agrega.

"El canibalismo en estos peces es un problema con el que los biólogos tienen que lidiar regularmente en entornos de laboratorio y criadero, por lo que se pensó que era al menos algo común en la naturaleza"

El trabajo tiene implicaciones no solo para los aficionados o aquellos que intentan salvar y repoblar especies en peligro de extinción, sino también para los investigadores que trabajan en biología evolutiva y emplean peces mosquito como modelo animal.

"El canibalismo en estos peces es un problema con el que los biólogos tienen que lidiar regularmente en entornos de laboratorio y criadero, por lo que se pensó que era al menos algo común en la naturaleza", indica Langerhans. “Pero hemos demostrado aquí que realmente no lo es”.

Fuente: Futurity.

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