La metástasis del cáncer de mama se agudiza por la noche

Un estudio demuestra que la metástasis del cáncer de mama se forma con mayor eficacia mientras las pacientes duermen. Este hallazgo podría cambiar significativamente la forma de diagnosticar y tratar esta enfermedad en el futuro.

Las células cancerosas con metástasis viajan de un lugar del cuerpo a otro, para convertirse en un nuevo tumor.
Las células cancerosas con metástasis viajan de un lugar del cuerpo a otro, para convertirse en un nuevo tumor.

El cáncer se encuentra en su punto más mortal cuando las células de un tumor se abren paso en el torrente sanguíneo y viajan a una nueva ubicación en el cuerpo para establecerse, un proceso llamado metástasis. Ahora, un estudio ha encontrado que para las personas con cáncer de mama, estas células deshonestas, llamadas células tumorales circulantes o CTC, tienen más probabilidades de saltar a la sangre por la noche que durante el día.

El descubrimiento podría conducir a mejores formas de rastrear la progresión del cáncer, dice Qing-Jun Meng, cronobiólogo de la Universidad de Manchester, Reino Unido.

La comunidad de investigación ha estado discutiendo durante décadas cómo el ritmo circadiano del cuerpo influye en el cáncer. Con este estudio, ha quedado claro que "los tumores se despiertan cuando los pacientes están durmiendo", señala el coautor Nicola Aceto, biólogo del cáncer en el Instituto Federal Suizo de Tecnología en Zurich, Suiza. Es un "paso adelante" en la comprensión de la metástasis, afirma. "Y los pasos adelante son algo bueno para los pacientes a largo plazo". La investigación fue publicada en Nature.

El ritmo circadiano

En 2007, la Agencia Internacional para la Investigación del Cáncer enumeró el ritmo circadiano interrumpido como un carcinógeno "probable" después de que estudios a largo plazo concluyeron que las personas que trabajan horas impares, como las azafatas y las enfermeras nocturnas, tenían un mayor riesgo de desarrollar cáncer de mama. Por qué sucede esto sigue siendo una pregunta sin respuesta.

El reloj circadiano de una persona, controlado por varios genes que expresan moléculas específicas en un horario de 24 horas, influye en muchos procesos en el cuerpo, incluido el metabolismo y el sueño

El reloj circadiano de una persona, controlado por varios genes que expresan moléculas específicas en un horario de 24 horas, influye en muchos procesos en el cuerpo, incluido el metabolismo y el sueño. La mayoría de los investigadores, sin embargo, inicialmente habían pensado que las células cancerosas estaban tan altamente mutadas que no se ajustarían a ese horario, explica Aceto.

División de la célula de cáncer de mama.
División de la célula de cáncer de mama.

El primer indicio de que esto podría no ser estrictamente cierto se produjo cuando Aceto y sus colegas notaron que los niveles de CTC en ratones con tumores variaban según la hora del día en que se extrajo su sangre. Esa observación llevó a Aceto a recolectar sangre de 30 mujeres hospitalizadas con cáncer de mama, una vez a las 4 a.m. y otra a las 10 a.m.

Los investigadores encontraron que la mayor parte de los CTC que detectaron en las muestras de sangre, casi el 80%, apareció en la porción recolectada a las 4 a.m., cuando los pacientes aún estaban descansando. Al principio, "me sorprendió porque el dogma es que los tumores envían células circulantes todo el tiempo", indica Aceto. "Pero, los datos eran muy claros. Así que, poco después de sorprendernos, empezamos a estar muy emocionados".

El equipo injertó tumores de cáncer de mama en ratones y probó los niveles de CTC de los animales durante todo el día

El siguiente paso para los investigadores fue confirmar si esto era cierto más allá de estas pocas personas. Para hacerlo, el equipo injertó tumores de cáncer de mama en ratones y probó los niveles de CTC de los animales durante todo el día. En comparación con los humanos, éstos tienen un ritmo circadiano invertido, lo que significa que son más activos por la noche y tienden a descansar durante el día. El equipo descubrió que los niveles de CTC de los animales alcanzaban su punto máximo durante el día, a veces a una concentración que era hasta 88 veces mayor que la línea de base, cuando los animales estaban en su estado de reposo.

Además, los investigadores recolectaron CTC de los ratones, tanto mientras los animales descansaban como mientras estaban activos. Agregaron diferentes etiquetas fluorescentes a los dos conjuntos de células y luego las inyectaron nuevamente en los ratones. La mayoría de las células que se convirtió en nuevos tumores fueron las recolectadas cuando los roedores estaban descansando, lo que sugiere que estos CTC son de alguna más proclives a la metástasis.

Esta revelación es "sorprendente", dice Chi Van Dang, biólogo del cáncer en el Instituto Ludwig para la Investigación del Cáncer en la ciudad de Nueva York. Los médicos miden los niveles de CTC en la sangre, un tipo de biopsia líquida, para ayudar a ver cómo progresan las personas con cáncer, por lo que "la primera lección para mí es que la hora del día en que toma una muestra de sangre puede brindar información engañosa", apunta. Esto significa que los médicos podrían querer repensar cuándo rastrean el cáncer, agrega.

El descubrimiento podría conducir a mejores formas de rastrear la progresión del cáncer.
El descubrimiento podría conducir a mejores formas de rastrear la progresión del cáncer. Foto: IStock.

El sueño no es el enemigo

Por qué las células de cáncer de mama en humanos son más activas por la noche probablemente depende de una multitud de factores que aún deben investigarse, explica Aceto. Las hormonas, que son una herramienta que el cuerpo utiliza para indicar que es hora de despertarse o acostarse, podrían desempeñar un papel. El equipo encontró que el tratamiento de ratones con hormonas como la testosterona o la insulina tuvo un impacto en los niveles de CTC, reduciéndolos o aumentándolos, dependiendo de cuándo se administraron las hormonas.

Comprender cómo funciona este proceso podría algún día conducir a mejores tratamientos contra el cáncer

Comprender cómo funciona este proceso podría algún día conducir a mejores tratamientos contra el cáncer, dice Dang, pero esa realidad probablemente aún esté muy lejos. Primero se necesitan más estudios para desenredar la complicada red que conecta los ritmos circadianos y los cánceres, agrega.

Mientras tanto, Meng advierte contra pensar en el sueño como el enemigo para las personas con cáncer de mama. Algunos estudios han demostrado que las personas que tienen cáncer y que comúnmente duermen menos de siete horas por noche tienen un mayor riesgo de muerte.

 Los hallazgos no son una indicación de que "no necesita dormir, o que necesita dormir menos", indica. "Simplemente significa que estas células prefieren una fase específica del ciclo de 24 horas para ir al torrente sanguíneo".

Fuente: Nature.

Brote de cáncer y tratamiento de células cancerosas malignas en un cuerpo humano.

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