La cepa de la Peste más antigua tiene más de 7.000 años

El análisis de ADN de antiguos huesos humanos descubre la cepa de la Peste más antigua conocida hasta el momento, que surgió hace 7.100 años y era menos virulenta que la Peste Negra.

Mandíbula del un cazador-recolector de 20 a 30 años infectado por la bacteria de la peste Yersinia pestis hace unos 7.100 años. Foto: Dominik Göldner / BGAEU
Mandíbula del un cazador-recolector de 20 a 30 años infectado por la bacteria de la peste Yersinia pestis hace unos 7.100 años. Foto: Dominik Göldner / BGAEU

La cepa más antigua conocida de la bacteria causante de la peste, Yersinia pestis, se ha encontrado en los huesos y dientes de un hombre enterrado hace miles de años en lo que hoy es Letonia.

El análisis genético sugiere que la cepa Y. pestis que infectó a este cazador-recolector surgió hace unos 7.100 años, como ha sido publicado en Cell Reports. El hallazgo usurpa el récord de antigüedad a su anterior poseedor, encontrado en una fosa común escandinava de 5.000 años asociada con una posible epidemia de peste.

La comparación del ADN de ambos huesos sugiere que el hombre de Letonia contrajo una cepa menos virulenta que la encontrada en Escandinavia, surgida unos 1.000 años después en la historia de Y. pestis.

La cepa de peste encontrada no desarrollaba pústulas y era menos infecciosa

El ADN bacteriano también sugiere que la antigua víctima de la peste no desarrolló pústulas ni infectó a su familia. Y la cepa carecía del gen para la transmisión rápida de pulgas a humanos, que evolucionó hace unos 3.800 años y provocó posteriores epidemias de peste bubónica, afirma Ben Krause-Kyora, arqueólogo y bioquímico de la Universidad de Kiel en Alemania.

Es probable que esta cepa temprana de la plaga se hubiera transmitido a los humanos a través de encuentros aislados, por mordeduras de roedores, concluyen Krause-Kyora y sus colegas.

El hombre fue enterrado cuidadosamente y el equipo no encontró fosas comunes o infección por Y. pestis en el ADN de otras personas, lo que sugiere que las personas en el área no se enfrentan a una epidemia. Sin antibióticos, el hombre probablemente sucumbió a la infección.

Esta cepa fue reemplazada por versiones más virulentas

Aunque esta Y. pestis es la cepa más antigua jamás encontrada, finalmente se extinguió y fue reemplazada por otras versiones más virulentas, un destino común en la historia evolutiva tanto de bacterias como de virus.

Las cepas posteriores de Y. pestis pueden haber sido más contagiosas, pero los encuentros aislados como este pueden ayudar a los científicos a comprender la historia temprana de la plaga. “Tal vez se tratara de eventos realmente únicos al principio, luego cada vez más severos, antes de que se volvieran realmente dramáticos en la época medieval”, dice Krause-Kyora.