McRae consigue su tercera victoria en el Rally Safari

A pesar de que Nicky Grist, copiloto de Colin McRae, afirmaba antes de comenzar el Rally Safari que la etapa final sería la peor, el equipo británico no puede quejarse, ya que ha alcanzado por tercera vez el escalón más alto del podio en la prueba africana.
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McRae consigue su tercera victoria en el Rally Safari
McRae consigue su tercera victoria en el Rally Safari

Tras conseguir la victoria en 1997 y 1999, Colin McRae ha vuelto a obtener el primer puesto en el Rally Safari, considerado el más duro del calendario.

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p>El escocés se ha adjudicado el escalón más alto del podio sin dificultad, pues, tras los abandonos que tuvieron lugar durante las dos primeras etapas (Marcus Gronholm, Carlos Sainz, Tommi Makinen, Richard Burns...), apenas quedaban pilotos que pudieran disputarle el triunfo.

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p>Su máximo rival era Harri Rovanpera (Peugeot 206 WRC), que no ha podido reducir los 2'26" que ayer le separaban del Focus de McRae. Tras disputar las tres especiales cronometradas de hoy, el finlandés ha llegado a la meta en segunda posición, a 2'50"9 del líder, y ha salvado el honor del equipo francés, cuya actuación en los duros tramos africanos había quedado puesta en entredicho tras la retirada de sus compañeros de equipo, Gronholm y Burns. El cuarto hombre de la escudería gala, Gilles Panizzi, también ha contribuido al "lavado de imagen" de los 206 en Kenia y ha obtenido la sexta plaza en la clasificación general, entrando en la zona de puntos.

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p>La atención del público, además de dirigirse hacia el comportamiento de los Peugeot, también se centraba en las aptitudes de los debutantes en el Rally Safari: Hyundai y Citroën. Mientras que dos de los pilotos de la marca coreana (Freddy Loix y Armin Schwarz) decían adiós a la cita africana en la primera etapa –sólo el experimentado Juha Kankkunen ha conseguido llevar a su Accent WRC hasta la meta, logrando el octavo puesto-, la suerte de los Citroën ha sido distinta.

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p>Thomas Randstrom y Sebastien Loeb (ambos con Xsara WRC), que ayer finalizaron la segunda etapa en cuarta y quinta posición, respectivamente, han adelantado esta mañana a Markko Martin -el tercer hombre de Ford- que también afrontaba por primera vez el Rally de Kenia. Aunque Randstrom ha conservado la tercera plaza y ha subido al tercer escalón del podio (llegando a la meta con una desventaja de casi 19 minutos respecto a McRae), Loeb se ha visto relegado de nuevo al quinto lugar en la clasificación, pues Martin ha luchado por el cuarto puesto y ha conseguido situar su Focus por delante del Xsara del francés.

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p>La actuación de los Citroën ha dejado claro que serán unos poderosos rivales durante la próxima temporada, cuando la escudería gala disputará las 14 pruebas del Mundial de Rallies (este año solo participa en siete). Los rumores que han situado a McRae y a Sainz en la escuadra francesa en 2003 han dejado paso a otra afirmación: en principio, será sólo el madrileño quien esté al volante de uno de los Xsara el año que viene, por lo que el español contaría con uno de los vehículos más competitivos del certamen y, además, podría aplicar sus conocimientos y experiencia para desarrollar el rendimiento del coche.

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p>De momento, ninguno de los pilotos de Ford ha confirmado sus planes para el Campeonato del Mundo de Rallies 2003, aunque McRae ha asegurado en repetidas ocasiones que, si el Focus no obtenía buenos resultados, se marcharía del equipo. Después de su primer puesto en Kenia, que convierte al escocés en el hombre con más victorias en el Mundial de la especialidad –25 triunfos- y en el segundo clasificado en la lucha por el título de pilotos (a 7 puntos de Gronholm, líder del certamen), quizá cambie de opinión.

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