La contaminación no va a más

La contaminación atmosférica empieza a ser uno de los problemas más importantes a los que se enfrenta toda la población mundial.
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La contaminación no va a más
La contaminación no va a más

Bajo el nombre de óxidos de Nitrógeno se engloban al monóxido de Nitrógeno y al dióxido de Nitrógeno. El primero de ellos no es tóxico por sí mismo, al menos en porcentajes bajos. Sin embargo, el dióxido de Nitrógeno es más peligroso, ya que actúa sobre el sistema pulmonar inhibiendo las defensas e intoxicando las células. El insomnio, la tos o el ahogo son algunos de los síntomas provocados por la exposición a este contaminante. El límite ambiental saludable está en 0,04 ppm (partes por millón). Además, existe el óxido nitroso que también procede de los tubos de escape, pero cuya reactividad es baja, aunque contribuye, como el monóxido de Carbono, al efecto invernadero.

Los compuestos orgánicos emitidos a la atmósfera participan de las diferentes reacciones químicas que se llevan a cabo en ella, pero sólo algunos son los que nos interesan: formaldehído, acetaldehído, acroleina, metano y benceno. Los tres primeros son muy perjudiciales para la salud, sus efectos nocivos van desde la irritación de mucosas, ojos, garganta y bronquios hasta su capacidad de ser cancinogénicos (provocan cáncer). El metano, por ejemplo, no es un gas contaminante en el nivel del suelo; de hecho, las emisiones de dicho gas por los motores son muy bajas y es la ganadería intensiva la que provoca su aumento en la atmósfera. Otros compuestos orgánicos volátiles son los hidrocarburos aromáticos policíclicos (PAH), cuyo efecto cancerígeno también está demostrado. El benceno es uno de los hidrocarburos aromáticos monocíclicos más tóxicos: distintos análisis confirman que, con concentraciones superiores a 40 ppm, puede provocar casos de leucemia. En cambio, otros hidrocarburos de este tipo, como el xileno o el tolueno no comparten esta toxicidad.

Lo más importante de este elemento es que no es emitido por los motores, es decir, se trata de un contaminante secundario. El ozono se forma como consecuencia de diferentes reacciones químicas en las que sí tienen que ver elementos contaminantes primarios, como, por ejemplo, el dióxido de Nitrógeno (NO2). Cuando este compuesto reacciona con la luz del sol, se produce un desprendimiento de uno de los dos radicales del NO2 que se une al óxigeno y forma ozono (O3).

Esta operación química explica por qué las concentraciones altas de ozono troposférico (por encontrarse en la parte baja de la atmósfera) no se registran en las horas punta, entre las 7 y las 10 horas, de las grandes ciudades, sino dos o tres horas después.

Por ello, es fácil manipular los datos de contaminación por ozono en una ciudad, basta con dar datos de las ocho de la mañana y justificar que son bajos (casi inexistentes), "aunque sea hora punta". Los efectos perniciosos de este gas en el nivel de la tierra contemplan dolores de cabeza, irritaciones de mucosas y ojos y reducción de capacidad pulmonar. Precisamente, de estos perjuicios, viene la confusión entre el "ozono bueno y el ozono malo". Puesto que hace unos años nos bombardearon con la capa de ozono, cuya destrucción llevaría al "fin del Planeta Tierra" todos pensábamos que el ozono era un "gas amigo" y que había que preservar de la destrucción debido a los aerosoles. Años más tarde nos anuncian, sin embargo, que el ozono es altamente perjudicial, de hecho provoca ahogos, irritaciones... ¿Existe un gas bueno y otro malo? Esto es radicalmente incierto. De hecho, la composición del ozono (O3) es la misma a nivel terrestre que a otro y es perjudical para el ser humano a nivel del mar, en el Himalaya o varios kilómetros más arriba. Lo que pasa es, que a más kilómetros de altura, tiene la función "beneficiosa para el ser humano" de protegernos de los rayos ultravioletas.

Además del ozono, otro gas se forma de parecida forma: el peroxiacetilnitrato (PAN), cuyo podere irritante de mucosas y efecto mutagénico (provoca malformaciones) también hay que tener en cuenta.

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