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El coche eléctrico, una realidad

La industria del automóvil está iniciando un importante cambio de rumbo: desarrollar y construir vehículos de cero emisiones contaminantes. Los coches eléctricos se perfilan como una de las mejores alternativas y no pienses que son producto de películas de ciencia ficción. ¿Por qué ahora y no antes? ¿Qué diferencias hay entre un vehículo híbrido y uno cien por cien eléctrico? ¿Qué tipo de coches veremos circular por nuestras calles? Autopista.es te da respuesta a estas preguntas.
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El coche eléctrico, una realidad

Ya hemos comentado antes que el origen del coche eléctrico no es algo reciente, sino que se remonta muchos años atrás. Después de la desaparición del EV-1 de General Motors, el Grupo Toyota y Honda emprendieron una carrera por desarrollar y fabricar vehículos híbridos, en los que el Toyota Prius ha sido toda una referencia.

De forma errónea, se tiende a generalizar al considerar los coches híbridos y los eléctricos como lo mismo, pero no es así, hay diferencias. Grosso modo, los coches híbridos utilizan más de un tipo de tecnología para impulsarse. En los casos más comunes de coches híbridos coinciden un motor de combustión interna de gasolina o Diesel junto a un motor eléctrico. Éste es alimentado por la electricidad que se acumula en una o más baterías y entra en funcionamiento en el momento de arrancar el vehículo y cuando se necesita un aporte extra de potencia. En determinados casos, también se puede circular un número determinado de kilómetros usando únicamente el motor eléctrico y siempre y cuando no se supere una determinada velocidad. Las baterías se recargan gracias a la propia actividad del motor de explosión. En inglés, existen tres letras que sirven para agrupar a este tipo de vehículos: HEV (Hybrid Electric Vehicle) . El sistema Hybrid Synergy Drive del Toyota Prius es el más popular en el mundo. Por ello, te lo explicamos a continuación para que lo entiendas mejor.

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Coches eléctricos

Una vez arrancado el Prius durante la aceleración inicial y a bajas revoluciones, la energía almacenada en la batería es la que mueve el vehículo. Si el nivel de energía existente es bajo, el motor de explosión entra en funcionamiento para dar potencia al generador y recargar la batería. En condiciones normales de conducción, el motor de gasolina constituye la principal fuente de energía transmitiendo su potencia directamente a las ruedas, así como al generador, el cual produce electricidad, para que el motor eléctrico propulse también las mismas. Cuando aceleramos para realizar un adelantamiento, por ejemplo, entran en funcionamiento a la vez el motor de combustión, la batería de alto voltaje y el generador. Cuando frenamos, el motor eléctrico es el que distribuye la potencia a las ruedas, de tal forma que este motor actúa como un gran generador de energía que va a parar a la batería. Más sobre el Toyota Prius.

Además del Toyota Prius que utiliza este sistema, otros vehículos del grupo Toyota, tales como el Lexus RX 400h y el Lexus LS 600h con sus características técnicas propias se sirven de la base tecnológica proporcionada por el Hybrid Synergy Drive.

Honda es, junto a Toyota, una de las marcas que más ha apostado por la tecnología híbrida en los últimos años. En 1999 lanzó el Insight; poco después, en 2002, le sucedió el Civic IMA; en 2004, se lanzó la versión Accord Hybrid; por último, en 2006, se lanzó el Civic Hybrid, un vehículo que puede circular sólo utilizando el motor eléctrico en circunstancias muy concretas (a una velocidad de entre 20 y 50 km/h).

El Honda FCX Clarity es un híbrido que utiliza una pila de combustible de hidrógeno y un motor eléctrico; no produce emisiones, sólo vapor de agua.

Sin embargo, los modelos mencionados de Toyota, Lexus y Honda siguen emitiendo gases contaminantes a la atmósfera porque usan un motor de combustión. Por ello, Honda ha querido ir más allá: crear un vehículo híbrido de cero emisiones, y lo ha hecho con el FCX Clarity cuya primera unidad ha sido entregada recientemente a un productor cinematográfico, Ron Yerxa. Del FCX Clarity, Honda tiene previsto entregar en un principio 200 unidades en Estados Unidos y Japón, y no se descarta producirlo a mayor escala. Entre sus próximos propietarios, destacan la actriz Jamie Lee Curtis y su marido y director de cine Christopher Guest.

El núcleo central del Honda FCX Clarity es su pila de combustible de hidrógeno. En esta pila, el hidrógeno se mezcla con el oxígeno atmosférico, generando la energía que mueve el motor eléctrico. De esta unión también se produce una pequeña parte de agua en forma de vapor, que se deja escapar sin mayores consecuencias. También se genera energía de la recuperación en fase de frenado, que se almacena en unas baterías de iones de litio y complementa la potencia cuando las situaciones de la conducción lo precisan. Más sobre el Honda FCX Clarity.

Recapitulando, híbrido es sinónimo de más de una tecnología convergente, motor o motores eléctricos y sus baterías por un lado, y por otro, motor de gasolina, Diesel o pila de combustible de hidrógeno.

En los coches cien por cien eléctricos, se utiliza únicamente la energía acumulada en las baterías, que proporcionan a su vez la electricidad necesaria para uno o más motores. Se prescinde, por tanto, de otro tipo de energía que no sea la eléctrica y no se combina con ninguna otra tecnología (un motor de combustión o la pila de combustible de hidrógeno, por ejemplo). Al igual que los híbridos, los coches eléctricos incorporan un generador que recarga parcialmente las baterías. Éstas, para que tengan una carga completa, se tienen que enchufar a la red eléctrica.

Los grandes inconvenientes con los que se presentan los coches eléctricos de pura cepa son la capacidad de acumulación de energía eléctrica, la autonomía y los tiempos de carga de las baterías. Sirva como dato el siguiente: 1 kg de baterías puede almacenar la energía equivalente a 18 gramos de combustible. Sin embargo, una posible solución sería desarrollar baterías con más capacidad (y, por tanto, con más kilómetros de autonomía) y que necesiten menores tiempos de carga. En la actualidad, la práctica totalidad de las marcas está desarrollando las baterías de ión-litio, similares a las que usan los teléfonos móviles.

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