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Entrevista a François Ribeiro (Director de Negocio en Motorsport de Eurosport Events)

Solo bajo una dirección que conoce al detalle la problemática a la que se enfrentan los equipos participantes y lo que demanda el público se puede llegar a una fórmula de éxito como la que evidencia ser el Campeonato de Europa de Rallyes. François Ribeiro es el Director de Negocio del área Motorsport dentro de Eurosport Events. En las horas previas al arranque del Rallye de Canarias tuvo la amabilidad de recibir a Autopista para compartir con sus lectores su visión del presente del campeonato y sus planes para el futuro.
Fernando Albes -
Entrevista a François Ribeiro (Director de Negocio en Motorsport de Eurosport Events)

Menos carreras, costes controlados, iconos en las listas de inscritos, pruebas legendarias, coches espectaculares, pero no prohibitivos… François Ribeiro tiene clara la receta que ha de llevar al remozado Campeonato de Europa de Rallyes al éxito. Nadie puede poner en duda que Eurosport cuenta con personal muy cualificado en todas las áreas de su negocio. Esa es la principal explicación que hay detrás del hecho de que esa cadena de deportes vía satélite sea todo un referente en la cobertura y retransmisión en directo de las competiciones de motor. Sepamos cuáles son las claves del éxito.

 

¿Cómo de importante ha sido para Eurosport Events y el Europeo de Rallyes la llegada de Robert Kubica?

“Tremendamente importante. Cualquier campeonato necesita un ídolo, un referente. Y no podíamos encontrar uno mejor. Su popularidad traspasa el ámbito del automovilismo. Estuve en Varsovia (Polonia) en la presentación de su programa, ante sus sponsors, y créeme: no podía creerme lo que veía. El interés que despierta en ese país, la cantidad de periodistas allí presentes... Yo soy francés y nosotros tenemos en nuestro país el piloto de rallyes de mayor éxito de todos los tiempos: Sébastien Loeb. Y en mi vida he visto en Francia el grado de interés que ví allí por Kubica. Fue, simplemente, impresionante”.

 

Para el Rallye de Polonia habrá supuesto una excelente noticia que vaya a correr allí...

“Desde luego que sí. Es como un sueño hecho realidad para ellos, después de que llevara sin competir en su propio país desde que tenía 12 años, cuando corría en karting. Hablé de esto con él este miércoles y me confesó que la presión que sentía por correr allí era súper alta. Por mi parte, puedo decir que estoy removiendo Roma con Santiago y hablando con el gobierno polaco para lograr que podamos emitir el rallye en directo a través de la televisión pública. Si lo conseguimos, no tengo ninguna duda de que el rallye será líder de audiencia en ese país durante todo el fin de semana de su celebración”.

 

Los organizadores van a tener un trabajo extra para  controlar al público…

“Venderán muchos pases de acceso a los tramos, algo muy bueno para ellos. Además, comparten su sponsor principal, Lotos, con Robert, por lo que no habrá conflictos de ningún tipo, y eso es también muy bueno. Le dije a mi equipo de Eurosport Events cuando nos reunimos con Citroën hace unas semanas que la llegada de Robert era lo mejor que le podía pasar al ERC, pero que teníamos que tratarle exactamente igual que al resto de pilotos que compiten aquí, porque esa es la actitud que él mismo ha adoptado ante la vida. A mi me dijo que su etapa en Fórmula 1 se había detenido, y por desgracia es así, y que su próximo reto son los rallyes. Para ser sincero, creo que no ha elegido el camino más fácil, precisamente, porque creo que hubiera encontrado diez veces más fácil competir en un campeonato como el DTM, los GT, Le Mans… Pero ha querido darle rienda suelta a su pasión y yo tengo claro que tenemos que respetarle y no meterle más presión de la que su propia popularidad ya implica. Al final, el resto de los piiotos terminarán beneficiándose de esto, porque las carreras tendrán más repercusión, vendrán más periodistas y aunque él sea quien acapare el protagonismo, el campeonato y el resto de los pilotos también saldrán beneficiados. Si Kopecky ganara este sábado aquí en Canarias, aunque ya haya ganado tres veces, estoy seguro de que este triunfo tendría mucho mayor valor que los anteriores, solo por el hecho de batir a Kubica. Nos guste o no, las cosas son así. Siento un gran respeto por Mikkelsen, Breen, Bouffier, Meeke. Pero si Kopecky ganara a Kubica, sería algo especial”.

 

¿Hay alguna posibilidad a día de hoy de que amplíe su programa de 4 rallyes en el Europeo?

“Estamos trabajando en ello. Está claro que está muy contento por poder correr el Mundial de Rallyes en WRC2, porque ello le permitirá hacer muchos kilómetros con el coche y adquirir experiencia, claramente más que en el Europeo. Pero, por supuesto, yo estoy trabajando intensamente para que Citroën, Lotos, el gobierno polaco y algunos otros posibles nuevos patrocinadores para encontrar el presupuesto extra que le permita correr más rallyes del ERC antes del final de la temporada”.

 

¿Suficientes como para poder optar al título, dado que en el ERC se retienen los mejores cuatro resultados de los siete primeros rallyes y los mejores cuatro de los seis últimos?

Dependerá, para empezar, de lo bien que lo haga. Yo no le sitúo como contendiente al título. En principio hará cuatro rallyes, que pueden ampliarse, cosa que se irá viendo tal vez carrera a carrera… Yo creo que para saber si puede optar al título, aparte, deberá correr el Rallye de Ypres, la sexta carrera del calendario. Va a hacer Canarias y Córcega (Polonia está en la segunda mitad del campeonato), de modo que si quiere optar al título, correr en Ypres será imprescindible para él. Luego, ya veríamos…”

 

Además para eso debería ser competitivo también en tierra…

“Exacto. Y nadie sabe, a día de hoy, cuánto es capaz de correr en esa superficie. Incluso diría más: no creo ni que él mismo lo sepa. Pero me atrevo a decir que ahí también lo hará bien. He comentado el asunto con gente que de verdad sabe de esto, como Malcolm Wilson, y él me ha confesado que no tiene ninguna duda de que en tierra Robert también irá muy deprisa. Y si preguntas a los otros pilotos, te dirán lo mismo. Es un tipo con tanto talento, tan dotado para pilotar coches de carreras y tan profesional, que no puede ser de otro modo…”

 

Cambiando de tema, usted ha mencionado que trabajan para retransmitir tramos en directo en Polonia. Aparte de Azores y Córcega, ya previstos, ¿podría haber alguno más de aquí a final de año?

“Después de Córcega, estoy trabajando en otros tres rallyes: Polonia, Barum y Rumanía. Hay conversaciones abiertas con los gobiernos de esos tres países, para tratar de encontrar el presupuesto necesario para montar la retransmisión en directo. Serían dos tramos por etapa, cuatro en total, más los programas habituales diarios y el resumen largo de final de rallye.

 

¿Cuál es el plan de Eurosport Events para tratar de devolverle al Europeo de Rallyes el esplendor de su época más gloriosa?

“Solo hay un plan: ¡trabajar duro! Para mi, el Campeonato de Europa de Rallyes no deja de ser una paradoja: es la competición en rallyes más antigual del planeta, con más de 60 años de historia (más que el WRC), pero nunca ha tenido ningún promotor. Así que tenemos la tradición y ahora solo tenemos que mezclar bien todos los ingredientes para que ocupe el lugar que potencialmente puede ocupar. Debemos trabajar en estrecha colaboración con la autoridad deportiva, la FIA, para mejorar los reglamentos en materia de ruedas o de combustible, ahora demasiado abiertos y, por tanto, que hacen subir mucho los costes a los equipos. A continuación, hay que configurar un buen calendario, con buenos rallyes, con sabor y tradición. Puedo adelantar que habrá cambios en el futuro en este sentido. Si hablas con los equipos, llegarás a la conclusión de que nadie quiere trece carreras. Ni siquiera doce. El número ideal sería más bien diez. Y sin desplazamientos largos y costosos a islas. Canarias es un rallye fantástico, probablemente el mejor de España, si exceptuamos el del WRC. Pero implica un viaje muy largo para los equipos y ello tiene como consecuencia, además de un coste mayor, el hecho de que no puedan alquilar sus coches a otros pilotos la semana siguiente a la carrera, algo que les permitiría sacarles una mayor rentabilidad”

 

¿Quedarían todas las islas en la misma tesitura de “peligro” en el futuro?

“Evidentemente, el caso de Córcega no sería igual, porque se trata de un desplazamiento que implica únicamente una noche de viaje en ferry, lo que no significa nada. Nuestro calendario refleja tres dificultades en materia logística: Chipre, Azores y Canarias. Chipre ya se cayó del calendario, por lo que ha dejado de ser un problema. En el caso de Azores, el cien por cien del coste de la logística está pagado, por lo que los equipos no tienen queja alguna. Y solo nos quedaría de solventar el problema de Canarias, porque esta es una carrera todavía muy costosa para los equipos. Para que pudieran entrar en nuestro calendario este año, conseguimos un descuento del 50% con respecto al año pasado en el precio del ferry para los equipos. Pero sigue sin ser suficiente. Lo suyo es que a los equipos la logística extra que implica un desplazamiento así no les suponga más gastos”.

 

¿Quiere eso decir que habrá diez rallyes en el Campeonato de Europa a corto plazo?

“La reducción será progresiva, porque el deseo de los equipos de que haya únicamente diez rallyes no significa que podamos hacerlo de hoy para mañana. Pero que habrá cambios, eso es seguro. Mira el caso de Letonia. Era un rallye más, del certamen nacional de ese país, disputado en verano… Pero inmediatamente saltó a convertirse en una cita del Europeo en período invernal. Lo que ha conseguido ese organizador es impresionante, el nivel de apoyo de las autoridades del país, la cobertura de los medios de comunicación nacionales, la calidad de sus tramos, de su organización, la acogida dispensada a los equipos o la calidad de relaciones con nosotros fue simplemente increíble. Eso significa que no necesariamente tenemos que empeñarnos en conservar rallyes que llevan a ese nivel treinta años… El promotor de ese rallye es un antiguo copiloto que tiene solo treinta años. Afrontó su carrera como si gestionara una empresa y sus resultados fueron muy positivos. Tenemos en mente también el Rallye de Estonia. Este sería al ERC lo que Finlandia es al WRC, con tramos espectaculares, de un piso excelente, rápidos, con rasantes… El evento es en sí una gran fiesta durante todo el fin de semana, conciertos de rock incluidos. Si consiguen completar todo el “puzzle”, creo que merecerían un hueco en el ERC”.

 

¿Está satisfecho del equilibrio que hay en el calendario del ERC actual?

“Desde luego, ha mejorado con respecto a años anteriores. Nunca había tenido el Europeo dos carreras invernales, una tipo Montecarlo, de asfalto, y otra tipo Suecia, en pistas. Del resto, se reparte al cincuenta por ciento el asfalto y la tierra. Tenemos tierra más “suave”, como Polonia o Azores y también otras carreras más “rotas” como Rumanía… Lo que me gustaría es tener un rallye completo en el que todos los tramos fueran mixtos, como se hizo en Chipre. Creo que fue muy bueno, tanto desde el punto de vista deportivo como por la retransmisión de televisión.

 

¿Hasta qué punto tienen ustedes control sobre las carreras que puntúan o no en el Europeo?

“Lo controlamos al cien por cien: somos nosotros los que configuramos el calendario. Fue la principal condición que le pusimos a la FIA. Nosotros accedimos a detener el IRC con la condición de que se nos permitiera mantener nuestro modelo de negocio, basado en el control absoluto del calendario y la duración de nuestro acuerdo con la FIA, diez años. La FIA no puede introducir ningún rallye nuevo en el calendario, si éste no tiene un contrato con nosotros. Así de sencillo”.

 

Pero no todos los rallyes tienen el mismo pedigrí. Los hay que tienen el dinero, pero no ha historia, como Qatar…

“Ese es, precisamente, el motivo por el que no todos los rallyes pagan lo mismo por entrar en el calendario. En el caso de un rallye como Sanremo, conviene tener claro que sobrevive probablemente gracias a nosotros. Tal vez un día nos veamos obligados a tener que prescindir de esa prueba, pero entonces yo estaré muy, muy triste porque este es un rallye con gran tradición en Italia, unos tramos fantásticos, buena gente trabajando detrás, buena reputación… Así que haremos todo lo que esté en nuestra mano para mantenerlo, pero es cierto que ellos no pagan la misma suma de dinero que otras carreras con mucha menos tradición”

 

Una de las cosas que hemos visto en los tres primeros rallyes del año es que no están luchando por ganar los mismos pilotos, algo que provoca seguramente el sistema de puntuación, que permite descartar alguna carrera para pelear por el título. ¿No cree que ese es un hándicap considerable para el interés del campeonato?

“Tienes razón: esa es al mismo tiempo la mayor fuerza y la mayor debilidad del campeonato. Estoy de acuerdo al cien por cien contigo, pero a día de hoy me quedo con un sistema que permite descartar algunas carreras. Porque, en la coyuntura económica actual, si obligáramos a los equipos a que, para puntuar debieran competir en todas las carreras, nos encontraríamos tal vez con solo un par de pilotos siguiendo el Europeo completo. Hoy en día, los equipos disponen del presupuesto para hacer entre 6 y 8 rallyes al año. Es un caso muy diferente al WRC, donde las marcas inscriben dos coches para un campeonato completo. Ese es el motivo por el que perseguimos la idea de reducir el campeonato a diez rallyes, para contar con el mayor número posible de pilotos capaces de reunir el presupuesto necesario para afrontar una temporada completa”.

 

Usted ha dejado ver en más de una ocasión que el Campeonato de Europa de Rallyes está más bien orientado a equipos que a marcas y que la prioridad es mantenerlo como un certamen asequible. ¿Cómo se logra mantener eso?

“Solo hay una respuesta a esa pregunta: la respuesta es la calidad del acuerdo entre el poder deportivo y el poder comercial. Si ambos trabajan bien juntos, codo con codo, entonces se pueden hacer cosas. Si, por el contrario, hay tensiones y uno pelea contra el otro… entonces muy difícil. Ese es el motivo por el que trato de mantener contacto diario con la FIA. Estoy presionando lo que puedo para que se limite el tema de los neumáticos en nuestro campeonato. La responsabilidad la tiene completamente la FIA, pero el próximo martes he convocado una reunión, al margen de la FIA, con los fabricantes de neumáticos, promotores de los rallyes y los responsables de los equipos. Se trata de encontrar posturas comunes que nos ayuden a reducir el consumo de neumáticos para la próxima temporada. Una vez que hayamos encontrado la solución juntos, se la presentaré a la FIA. Se trata de juntar a todas las personas relevantes en esta materia para facilitarle el trabajo a la FIA. No se trata de pelear con la FIA, sino de ayudar a que el reglamento mejore, aportando soluciones en lugar de problemas. Ahora mismo, el reglamento en materia de neumáticos es tan abierto que los equipos pueden hacer casi cualquier cosa. Skoda ha llegado a usar en un solo rallye para un solo coche 80 neumáticos para Kopecky. Eso ocurre porque se puede montar cualquier tipo de rueda, en todas las asistencias, cortar neumáticos… Y eso debe cambiar y reducirse de manera drástica. No puede ser que un rallye del Europeo le cueste en neumáticos a un equipo el doble que un rallye del WRC con algo más de la mitad de kilómetros…”

 

¿Cómo se trabaja para equilibrar las prestaciones de los Regional Rally Cars, los Super 2000 y los nuevos R5?

“Ese es otro tema que atañe exclusivamente a la FIA y sobre el que no tenemos ninguna responsabilidad.  Sé que la FIA va a hacer un seguimiento muy pormenorizado de la situación y sé que ha llegado a un acuerdo con los constructores para equilibrar en cualquier momento de la temporada las prestaciones de los RRC si la diferencia con los S2000 atmosféricos es demasiado grande. Pueden hacerlo variando las dimensiones de la brida del RRC y, si no me equivoco, creo que se han reservado la posibilidad de modificar el reglamento técnico sin necesidad de que se pronuncie el Consejo Mundial ni la Comisión de Rallyes. Con que lo decida el Departamento Técnico de la FIA, sería suficiente. Todos perseguimos el mismo interés y nadie desea que ninguna categoría en concreto se desmarque sobre las demás.Tampoco debemos olvidar que el futuro para la FIA no es ni el RRC ni el S2000, sino la categoría R5”.

 

¿Y cómo ve el futuro del ERC Francois Ribeiro?

“Mi visión hoy es que en 2014 vamos a vivir un Campeonato de Europa de Rallyes tan fuerte como no se recuerda. Con tres modelos de R5 disponibles en el mercado (Ford Fiesta, Peugeot 208 y Citroën DS3), los Regional Rally Cars que ya tenemos hoy y los S2000 que están en el mercado, y que serán más baratos por su antigüedad, el panorama apunta a un año tremendamente competido. Incluso más competido que el WRC en sus años dorados de hace una década.

 

Los rallyes son una de las modalidades deportivas más difíciles de televisar, si no la más. ¿Siente usted que Eurosport ha cobrado una clara ventaja con respecto al resto de los productores de imágenes de este deporte?

 

“Siempre hemos tenido ventaja con respecto al resto. No en vano, fuimos pioneros en emitir rallyes en directo…”

 

Con todo y con eso, con la capacidad que Eurosport ha demostrado en el tratamiento de la información, en la producción de imágenes de rallyes e, incluso, en la retransmisión de tramos en directo, extraña ver cómo la FIA optó por elegir a otro promotor para el WRC… ¿Qué le faltó a Eurosport para hacerse con el contrato?

 

“Eso no me lo preguntes a mi… No tiene nada que ver con ninguna carencia por nuestra parte. Nosotros intentamos en dos ocasiones convertirnos en el promotor del WRC y ninguna de ellas funcionó. Por nuestra parte, asunto zanjado”.

 

¿Cómo funciona el aspecto comercial de la distribución de imágenes a otros canales de TV poseedores de los derechos del campeonato en los diferentes países?

 

“Nuestro modelo de negocio es completamente diferente al del WRC. Es más: es un modelo de negocio absolutamente opuesto. El promotor del WRC no puede cobrarle ni un solo euro al promotor de cada rallye. La FIA no se lo permite. De manera que el promotor del WRC depende exclusivamente del dinero que ingrese por la venta de los derechos de televisión a los diferentes canales de todo el mundo y de los ingresos de sus patrocinadores. En nuestro caso, aparte de nuestros acuerdos con los fabricantes de neumáticos, no tenemos ningún ingreso por patrocinadores casi ninguno en materia de derechos de televisión comercializados. Y aun así, somos muy rentables. El motivo: nuestros ingresos proceden de los países donde se celebran los rallyes de nuestro campeonato. Eso nos permite organizar la distribución de imágenes de televisión de un modo completamente diferente. En el caso del WRC, necesitan ingresos para cubrir el coste de la producción de las imágenes. Lo que nosotros buscamos es cobertura, porque el dinero para sufragar esos costes, lo ponemos nosotros. Así, si hoy una televisión que no sea por cable o de pago nos pregunta por la posibilidad de emitir las imágenes del Europeo de Rallyes, yo le respondería que solo le cobro los gastos que genere la parte técnica de hacerle llegar esas imágenes (satélite, etc). Lo único que pedimos a cambio es que emitan esas imágenes y que el campeonato tenga repercusión y minutos en pantalla. Les damos los programas ya montados y solo tienen que locutarlos”.

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